Чародейки Двойная Жизнь

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Чародейки Двойная Жизнь » Книги » Ледяной цветок>>


Ледяной цветок>>

Сообщений 1 страница 9 из 9

1

Глава 1. Лунный свет.


«Как холодно! Жутко холодно! Но в то же время чудесно!» — думала Корнелия, выполняя очередной замысловатый пируэт с вращением.
— И как ей это удается? — простонала Ирма, в отчаянии вцепившись в бортик катка. — Я, например, оказавшись здесь, поняла наконец, что значит чувствовать себя как корова на льду!
Тут мимо нее пронеслась Хай Лин.
— Не так уж эти коньки отличаются от моих любимых роликов. Не сдавайся, Ирма, попробуй еще разок. Ведь у тебя же здорово получалось, когда Корнелия тебе помогала!
— Нетушки! У меня совсем не осталось сил. — И она, хватаясь за бортик, двинулась к выходу со льда, а затем к длинным лавкам. На одной из лавок уже сидела Тарани и завязывала шнурки на коньках.
— Не понимаю, каким образом Корнелии удалось затащить нас сюда... Может, она нас заколдовала? — проныла Ирма, плюхнувшись рядом с подругой. — Я смотрю, ты тоже сдалась без боя?
Тарани покачала головой. Она уже собиралась ответить, как вдруг ее внимание отвлекла промчавшаяся мимо лавки Вилл.
— А я думала, вода — это твоя стихия, Ирма! — насмешливо крикнула рыжеволосая чародейка и тут же отчаянно замахала руками, словно крыльями мельницы. Прежде чем сделать еще один кружок по ледовой площадке, она попыталась восстановить равновесие.
— Вода — да, но не в твердом виде! — Ирма вдруг просияла — ей в голову пришла забавная мысль. В глазах зажегся озорной блеск, и она с намеком пихнула локтем Тарани.
— Забудь об этом! — отрезала темнокожая девочка. — Даже и не мечтай! Посмотри, как много на катке народу!
— Да ладно, не дрейфь! Покажи, на что ты способна, огненная чародейка! И нужно-то всего ничего — немножко подтопить лед под Корнелией. Просто смотреть не могу, как она выделывает все эти аксели и флипы... — Ирма покосилась на нахмурившуюся Тарани и расхохоталась. — Да не волнуйся ты так, я же пошутила! Просто завидую нашей Корни — она и вправду отличная фигуристка.
— Хай Лин тоже неплохо катается, — добавила Тарани. И подруги стали наблюдать, как худенькая китаянка рассекает лезвиями лед. — Такое впечатление, будто ей ветер помогает!
Тут к ним снова подъехала Вилл. Она слишком разогналась и никак не могла остановиться. На полном ходу она юркнула за бортик и ринулась к лавке. Ирма и Тарани с трудом ее поймали.
— Слишком много энергии! — со смехом выкрикнула Вилл, пытаясь справиться со своими ногами — те всё разъезжались в стороны.
— Через десять минут каток закрывается. Посетителей, взявших коньки напрокат, просим вернуть их, — объявил голос из громкоговорителя, и освещение замигало.
— Уф! Теперь у нас есть законная причина снять наконец с ног эти орудия пыток! — с облегчением воскликнула Вилл и рухнула на лавку между подругами. Вскоре Хай Лин грациозно затормозила у края льда, прошла к скамье и отыскала себе местечко рядом с Тарани.
— Прости, Корни, для тебя места не осталось. Придется тебе разуваться на льду, — с улыбкой сказала Вилл, когда к девочкам присоединилась их длинноногая светловолосая подруга.
— Ничего, я не тороплюсь, мне ведь не нужно сдавать коньки. — Она опустилась рядом с лавочкой прямо на промерзшую землю, которую служители катка предусмотрительно очистили от снега.
— У тебя уже есть подходящий наряд для вечеринки, Корни? — Тарани стянула с себя коньки и теперь разминала сведенные и замерзшие пальцы ног.
— Мама обещала сегодня принести.
— Уверена, это будет сенсация, — мечтательно сказала Ирма. — У твоей мамы хороший вкус, и денег на такие вещи она не жалеет...
— Всё верно, но лучше бы мы сами сшили мне костюм — как ты и Хай Лин. Кстати, Хай-Хай, а что ты собираешься надеть?
— Это секрет! — рассмеялась Хай Лин. — Мы не должны рассказывать о своих нарядах до бала!
— Что, даже лучшим подругам?! — возмутилась Ирма.
— Да, даже лучшим подругам. Придется тебе немного подождать, Ирма. Как бы это ни было тяжело, — насмешливо ответила Вилл. Ирма поспешно слепила снежок и запустила им в рыжую чародейку.
— Э-э-э... Корнелия, может, мы потеснимся и ты всё же сядешь на лавочку? — Хай Лин, успевшая за время перепалки сдвинуться к самому краю скамьи, указала на мерзлую землю вокруг подруги. Оттуда уже начали пробиваться жизнелюбивые зеленые росточки. Корнелия, владевшая магией Земли, аккуратно прикрыла побеги ладонью и прошептала:
— Пока не время, дружочки. Возвращайтесь в землю и поспите еще чуть-чуть. — Она от греха подальше вернулась на лед. — Жду не дождусь этого бала-маскарада, — сказала она девочкам. — Классную идею вы подали!
Ирма и Хай Лин кивнули. Это они предложили организовать в школе костюмированный праздник, посвященный сказкам. К их радости, миссис Боксер, директор школы, согласилась.
— Здорово, когда есть законный повод нарядиться во что-нибудь этакое и подурачиться!— с энтузиазмом воскликнула Ирма.
— Будто тебе нужен повод! — насмешливо заметила Корнелия.
— Ну, смотри у меня! — Ирма быстро слепила еще один снежок и замахнулась им в подругу.
— Хватит снежных баталий, нам пора домой, — заявила Вилл, вставая. — Скамейка в твоем распоряжении, Корнелия. — А мы пока сдадим коньки и будем ждать тебя у стойки.
В этот миг прожектора, освещавшие каток, снова мигнули.
— Просьба НЕМЕДЛЕННО сдать оставшиеся коньки! — пророкотал голос из громкоговорителя.
— Не ждите меня. Я собираюсь сделать еще несколько кругов. — Корнелия грациозно развернулась и выполнила медленное вращение.
— Но каток уже закрывается! — Тарани удивленно уставилась на подругу поверх очков.
— Они просто свет выключат, а я и без него обойдусь. Вы только взгляните, какая луна!
Корнелия была права. Полная луна заливала ярким серебристым сиянием белоснежный зимний пейзаж.
— А ты не боишься оставаться здесь одна? — Вилл с сомнением покосилась на Корнелию.
— Да что мне сделается! В случае чего мне на защиту придут силы Земли и все окрестные деревья, — рассмеялась та. — Обещаю, что буду осторожна. К тому же надолго я не задержусь, просто хочу проверить, каково это — кататься в одиночестве при свете луны.
— Понимаю, — сказала Хай Лин и тихо вздохнула. Она жалела, что не захватила с собой альбом для рисования и уголь. Сочетание черного и белого создавало необыкновенную картину. — Думаю, Корни сможет о себе позаботиться. Пошли домой, девочки. — Воздушная чародейка подхватила коньки.
Корнелия подождала, пока ее подружки вернут коньки в прокат, и помахала им на прощанье.
— Я еще немножко покатаюсь, можно? — спросила она у работника прокатного киоска. Тот как раз закрывал окошко выдачи и готовился уходить.
— Если коньки у тебя не казенные, делай что хочешь, — устало отмахнулся мужчина и направился к автостоянке.
Корнелия оттолкнулась от бортика и заскользила по искрящемуся льду. Откуда-то издалека доносились голоса и смех работников катка, расходившихся по домам. Вскоре Корнелия осталась в полном одиночестве. Ночную тишину нарушал лишь звук скользящих по льду полозьев.
Девочка уверенно и грациозно танцевала на льду. Вот она разбежалась и высоко подпрыгнула в двойном тулупе. Затем проехала задом наперед и выполнила аксель. При этом она напевала себе под нос начало моцартовского концерта № 21 для фортепиано с оркестром — под эту музыку она показывала произвольную программу. Сосредоточившись, она снова и снова отрабатывала прыжки, пока внезапный порыв ветра не взметнул в воздух облако снега, отчего луна сразу скрылась из поля зрения. Корнелия остановилась и посмотрела на часы. «Боже, как поздно! — подумала она. — Лучше мне поторопиться домой».
Чародейка поехала к лавке, чтобы снять коньки. Мелкие кристаллики льда приятно холодили разгоряченное лицо. Вдруг ее взгляд наткнулся на что-то необычное, сверкающее и переливающееся в лунном свете. Заинтересовавшись, Корнелия нагнулась, чтобы взглянуть поближе.
Таинственный предмет напоминал кусочек льда, выточенный в форме цветка и подвешенный на серебряную цепочку. Корнелия осторожно подняла находку. Цветок действительно был холодным на ощупь, но сделан не изо льда — иначе он тут же начал бы таять от тепла ладоней. Чародейка внимательно рассмотрела подвеску. Она была великолепна. «Должно быть, сделана из горного хрусталя», — подумала девочка.
Недолго думая, Корнелия подняла вещицу и подставила ее лунному свету. Серебристый свет преломился в гранях искусно отполированного камня, и ледяной цветок заискрился, заиграл всеми цветами радуги. А через миг чародейка увидела, как из глубины кристалла на нее смотрит улыбающееся лицо. Она чуть не вскрикнула от потрясения, но всё же удержалась. Новый порыв ветра завертел вокруг нее снежное облако и скрыл луну. Корнелия встряхнула головой. Нет, должно быть, ей привиделось, и это всё игра теней.
Девочка быстро сунула цепочку с подвеской в карман. Она решила на следующее же утро отнести ее работнику прокатного пункта — на случай, если объявится хозяин.
— Это ты, Корнелия? А я уже начала беспокоиться, куда это ты подевалась!
— Прости, что задержалась, мам. Ты не представляешь, как здорово кататься при луне!
Мама выглянула в прихожую. Корнелия уже успела повесить коньки в шкаф, где хранился весь ее спортивный инвентарь, и теперь стягивала с себя теплую одежду.
—Хочешь взглянуть, что я тебе купила? — поинтересовалась миссис Хейл.
Корнелия с улыбкой кивнула. Мама переживала из-за предстоящего бала-маскарада ничуть не меньше, чем она сама.
При виде великолепного наряда чародейка затаила дыхание.
— Ух ты! Фантастика! — наконец выдохнула она.
Девочка тут же понеслась в свою комнату, чтобы примерить платье. Пока она надевала его через голову, многочисленные слои невесомого шифона ласкали ее кожу. Как только мама помогла ей застегнуть молнию на спине, чародейка повернулась к большому настенному зеркалу. Волны голубого и серебристого материала окутывали ее, словно облако.
— Подожди секундочку! — взволнованно воскликнула миссис Хейл. Она открыла небольшую коробочку и достала восхитительное головное украшение. Это была сверкающая корона с зубцами в форме призм, усеянная сотнями кусочков горного хрусталя.
— Ах, мамочка! Этот костюм, наверное, стоит кучу денег! — ахнула Корнелия. Не в силах бороться с искушением, девочка надела корону.
— Если ты собираешься играть на празднике
роль Снежной королевы, то должна выглядеть ослепительно, милая.
Мама пригладила блестки на шелковой основе платья и отступила на шаг, любуясь дочерью. Тут в комнату прошмыгнула Лилиан.
— Ой, я тоже хочу такое платье! — заныла она. Ее нижняя губа задрожала: девочка уже знала, что ей ответят отказом. Мама присела на корточки и крепко обняла младшую дочь.
— Вот когда подрастешь и станешь как Корнелия, мы и тебе купим отличный костюм. — Заметив слезы в глазах дочери, мама быстро продолжила: — Пойдем, солнышко, мы найдем твое воздушное платье из тюля и золотые туфельки, и ты станешь принцессой.
— А Корнелия со мной поиграет? — девочка с мольбой посмотрела на старшую сестру.
— Конечно, — кивнула та. — Только наряжайся побыстрее, а то уже поздно.
Пока Лилиан переодевалась, Корнелия смотрела на свое отражение в зеркале. Она закружилась и сделала несколько танцевальных па. Ах, если бы у нее было колье, подходящее к этому платью! И вдруг она вспомнила о Ледяном цветке. «Да ведь это то, что мне нужно!» Чародейка поспешила в прихожую и нащупала в кармане куртки цепочку с подвеской. Разумеется, она вернет ее на каток завтра утром, но примерить-то не запрещается...
Как она и ожидала, хрустальное украшение чу-десно сочеталось с платьем. Тут в комнату вбежала Лилиан в своем розовом платьице принцессы. Она сразу заметила сияющий цветок и потянулась к нему маленькими ручками.
— А можно мне?
— Нет, потому что эта вещь не моя. Я нашла ее на катке и завтра отнесу назад, чтобы хозяйка могла ее забрать.
Глаза Лилиан снова наполнились слезами.
—        Давай лучше поиграем, — торопливо сменила тему разговора Корнелия. — Ты будешь принцессой, а я — твоей мамой, королевой. И сегодня в нашем королевском дворце состоится бал. Пойдем, дорогая доченька, я уложу тебе волосы так, как подобает настоящей принцессе.
Довольная Лилиан безропотно позволила расчесать себе волосы, хотя обычно, когда мама пыталась проделать эту нехитрую процедуру, малышка шумно протестовала.
Миссис Хейл с улыбкой посмотрела на играющих дочерей и вышла из комнаты, прикрыв за собой дверь, чтобы не мешать им. «Хорошо, что в Корнелии еще сохранилась частичка детства и она с удовольствием играет и наряжается», — довольно подумала мама и отправилась на кухню.
Через некоторое время Корнелия ушла к себе в комнату. Перед сном она сняла платье и повесила его на дверцу гардероба, так чтобы этот роскошный наряд был первым, что она увидит на следующее утро! Уже улегшись в постель и натянув до подбородка одеяло, девочка обнаружила, что у нее на шее до сих пор висит Ледяной цветок. Она аккуратно расстегнула серебряную цепочку и положила ее на прикроватную тумбочку.
БАЦ! Корнелия резко села в кровати, сердце колотилось как бешеное. Что это был за шум? Морозный ветер дул в распахнутое окно, вздымая занавески. Луна заливала комнату серебристым светом. Вдруг Ледяной цветок на тумбочке вспыхнул так ярко, что ослепил Корнелию.
Несколько секунд она ничего не различала. Девочка стала в панике ощупывать руками край постели, но вскоре зрение вернулось к ней. Ледяной цветок выглядел как прежде. Наверное, это лунный свет отразился в полированных хрустальных гранях, заставив украшение сверкать.
Корнелия страшно замерзла. Она откинула одеяло в сторону и босиком направилась к окну, чтобы закрыть его как следует. Не хватало еще, чтобы оно снова распахнулось. Залитый лунным сиянием город казался пустым и заброшенным. «Непохоже, чтобы на улице было ветрено», — удивилась чародейка и, стуча зубами, забралась в еще теплую постель. Сквозь окно в комнату проникал лунный свет. Корнелия раздраженно вздохнула. Занавески! Она забыла их задернуть. Но вставать второй раз ужасно не хотелось. Нет уж, теперь она останется под теплым одеялом, что бы ни случилось. Однако согреться никак не удавалось. Можно было достать из шкафа еще одно одеяло, но сама мысль о том, чтобы опять вылезти из кровати, приводила девочку в ужас.
Несмотря на холод, Корнелии всё же удалось заснуть. Во сне она что-то недовольно бормотала, пока кот Наполеон не запрыгнул к ней на постель и не лизнул ее в щеку шершавым языком. Чародейка сонно обняла своего питомца и притянула к себе. «Какой он теплый!» — с удовольствием отметила она. Но, вместо того чтобы снова уснуть, Корнелия открыла глаза.
Луна куда-то делась, и комната была погружена во тьму. Девочке приснился какой-то странный сон... Что-то про замок, построенный из ледяных глыб с фантастической, переливающейся всеми цветами радуги резьбой. Во сне Корнелии казалось, что и она была изо льда. Вспомнив манящий голос, окликавший ее во сне, она нахмурилась. По спине пробежал холодок. Что это было: мистическое видение, которое стоило обсудить с подружками-чародейками, или обычный сон, навеянный случившимися за день событиями?
Наполеон копошился и ерзал у нее в руках, пока не исхитрился положить голову хозяйке на шею. Довольный, он уткнулся носом ей в ухо и громко замурлыкал. Этот звук подействовал на Корнелию успокаивающе. Она решила, что обдумает свой сон утром. Сейчас ей хотелось только одного — спать.

0

2

Глава 2. Холодный день.

- Ты до сих пор лежишь? — недоуменно спросила миссис Хейл, приоткрыв дверь в комнату старшей дочери. Обычно Корнелия вскакивала с первыми сигналами будильника, но сегодня она продолжала дремать, с головой накрывшись одеялом. — Что, плохо себя чувствуешь? — встревоженно поинтересовалась мама, присев на край кровати.
— Ладно, ладно, уже встаю, — процедила сквозь зубы Корнелия и села. — Подвинься! Не могу же я слезть с кровати, когда ты тут расселась.
Элизабет Хейл быстро встала и озабоченно посмотрела на дочь. Естественно, Корнелия, как и все подростки, временами бывала ворчливой и ершистой. Но она никогда не позволяла себе такого грубого тона.
— С тобой точно всё в порядке? — переспросила мама. Корнелия уже успела подняться, и теперь, ежась, стояла посреди комнаты.
— Да, всё отлично. — Девочка подошла к обогревателю и включила его на полную мощность. — Я просто замерзла.
— Завтрак готов, — сообщила мама. — Поторопись, тебе выходить в школу через пятнадцать минут.
— Знаю. — Корнелия направилась к гардеробу. Платье Снежной королевы по-прежнему висело на дверце. Корнелия сняла его с плечиков и бросила на кровать. В раздражении она вытащила из шкафа несколько вещиц. Тьфу! Всё казалось уродливым и давно вышедшим из моды! Девочка застонала при одной мысли о том, что придется напяливать на себя такое барахло.
Тут в комнату прошмыгнула Лилиан. Она надела наряд принцессы прямо поверх пижамы. Едва войдя, малышка взволнованно затараторила:
— Привет, Снежная королева! Мы сегодня опять поедем на бал?
— Выматывайся отсюда! Не видишь, что я занята?! — Корнелия схватила сестренку за руку (пожалуй, несколько сильнее и грубее, чем нужно) и, вытолкнув ее из комнаты, с шумом захлопнула дверь. Она услышала, как Лилиан расплакалась, но лишь крепче стиснула зубы. «И когда эта надоеда научится стучать в дверь, прежде чем войти?..»
— У меня нет времени завтракать, — объявила чародейка, влетев на кухню. Ее знобило. Даже надев три толстых свитера, она чувствовала себя так, будто стоит голая на морозе.
Проигнорировав мамину прочувствованную тираду о том, что пропускать завтрак вредно для здоровья, Корнелия поспешила в прихожую — нужно было еще отыскать пальто и шарф.
— Куда делось мое пальто? — сердито спросила
она, вернувшись на кухню.
И тут появилась Лилиан, закутанная в пальто и шарф старшей сестры.
— Я тоже занята, мне пора в школу, — объявила малышка, волоча за собой тяжелую школьную сумку Корнелии и весело улыбаясь. Но как только она взглянула на мрачное лицо сестры, улыбка слетела с ее лица.
— А ну-ка снимай! Живо!
Лилиан и опомниться не успела, как Корнелия рывком вытряхнула ее из пальто.
— Прекрати! — В мамином голосе отчетливо прозвучали гневные нотки, обычно заставлявшие Корнелию опомниться. Но сегодня замечание не возымело никакого действия. Девочка только смерила маму ледяным взглядом:
— Почему ты всегда на ее стороне? Ведь все проблемы из-за нее!
— Корнелия, она ведь еще ребенок.
— Вот именно. А это значит, что ее нужно воспитывать и учить вести себя как следует. Эти ее детские шалости мне уже поперек горла! — В этот момент на кухню зашел Наполеон. Он привык, что Корнелия кормит его по утрам, поэтому ласково потерся о ее ноги. Девочка раздраженно оттолкнула кота.
— Я его покормлю, — торопливо сказала мама и внимательно поглядела на Корнелию, надевавшую пальто. — Ты уверена, что не заболела? Сегодня ты как будто не в своей тарелке...
Корнелия позволила маме пощупать свой лоб.
— Тебе холодно, солнышко?
Чародейка кивнула. Ее вдруг охватило необъяснимое и непреодолимое желание кинуться к маме в объятия и расплакаться. В миг, когда странное чувство достигло накала, Корнелия сунула руку в карман пальто... и нащупала что-то клейкое. Она вытащила руку — в пальцах был липкий тюбик блеска для губ. Безнадежно испорченный.
— Лилиан! Ты что, брала мой блеск?
Ее младшая сестренка испуганно закусила кулачок и спряталась у мамы за спиной. Миссис Хейл твердо произнесла:
— Тебе пора идти, Корнелия, а то опоздаешь.
А с Лилиан я поговорю, и мы купим тебе новый блеск.
Корнелия молча развернулась и выбежала из дома, громко хлопнув дверью.
Чародейка торопливо крутила педали, направляясь к зданию Шеффилдской школы. Морозный ветер бил в лицо так резко, что перехватывало дыхание. Она сильно опаздывала. Едва она поставила велосипед на школьную стоянку, прозвенел звонок. Корнелия со всех ног неслась по длинным коридорам. Повсюду были развешаны растяжки и плакаты, приглашавшие на бал-маскарад, который должен был состояться сегодня вечером. Зазывные объявления гласили:

«Удивительные сказочные приключения!»
«Нарядись в костюм своего любимого персонажа!»
«Наслаждайся незабываемым вечером!»
«Повстречай своего прннца на белом коне!»

Но девочка не обращала на них внимания. В голове крутилась только одна мысль: биологичка рассвирепеет, если она, Корнелия, опоздает на урок. А ведь на следующей неделе контрольная... Чародейка была уверена, что училка, не колеблясь, снизит ей оценку, если будет недовольна ее посещаемостью и работой в классе.
В последний раз завернув за угол, Корнелия почувствовала, как что-то шлепнуло ее по лицу. Одна из красочных растяжек упала прямо Корнелии под ноги, заставив ее споткнуться. Разъяренная чародейка стала выпутываться из сплетения веревок и бумаги. «Открой свое сердце приключениям! Подумать только, что за чушь!» — прорычала она.
Наконец Корнелии удалось освободиться, и последние пять метров до кабинета биологии она преодолела бегом. Девочка заглянула в маленькое окошко в двери и ахнула. Урок уже начался, и миссис Варгас приступила к объяснению процесса превращения гусеницы в бабочку. Корнелия сделала глубокий вдох, постучалась и вошла.
— Что ж, мисс Хейл, полагаю, метаморфоз личинки бабочки не слишком вас занимает? — произнесла учительница.
— Простите за опоздание. У меня будильник сломался, — пробормотала Корнелия, вперив взгляд в пол. Она ненавидела опаздывать, но, к счастью, на этот раз миссис Варгас не стала мучить ее и сразу разрешила сесть. А ведь иногда опоздавшим везло гораздо меньше — училка вызывала их к доске и задавала какой-нибудь хитрый вопрос. Надо сказать, Корнелия была в биологии не очень-то сильна...
В обед в школьной столовой, как всегда, было полно народу, но расторопные Тарани, Ирма и Хай Лин успели занять свой любимый столик в углу.

— Не могу дождаться вечера! — взволнованно воскликнула Ирма. — Это будет что-то захватывающее! Правда, Хай Лин?
—        Да! Вы только подумайте обо всех этих чудесных костюмах! — произнесла Хай Лин, мечтательно глядя в пространство. — И почему балы-маскарады не проводят почаще?.. Тогда мы смогли бы щеголять в самых фантастических нарядах, и никто бы
на нас не пялился, как на ненормальных!
— По-моему, чужое мнение никогда тебя не останавливало, Хай-Хай, — с улыбкой заметила Тарани.
ным шутом: в двухцветном костюме, с колокольчиками и всем прочим, — прошептала она с таким наслаждением, что подруги не выдержали и рассмеялись.
—        Этот наряд идеально тебе подходит, — выдавила Тарани между приступами хохота.
— Что ты имеешь в виду? — ощетинилась Ирма.
— Она хотела сказать, что ты со своими актерскими данными отлично сумеешь сыграть эту роль, — пояснила Хай Лин, утирая выступившие от смеха слезы.
— А теперь вы должны рассказать мне о своих костюмах, — потребовала Ирма.
— Стоп, так мы не договаривались! — Хай Лин с возмущением посмотрела на подругу, хотя уголки ее губ так и норовили растянуться в улыбке. — Ну хорошо. Я буду девушкой-эльфом. На мой наряд ушло не меньше пятнадцати метров муслина. А парик! Я полночи с ним промучилась, — хихикнула она и обратилась к Тарани: — А у тебя какой костюм?
— Я буду Джульеттой из шекспировской пьесы, — объявила Тарани и поправила очки. — Я нашла в прокате восхитительное платье в стиле эпохи Возрождения из золотистой парчи. А на голове у меня будет венок из цветов.
— Ого! Звучит неплохо, — раздался вдруг рядом знакомый голосок. Это была Вилл. — Но я-то думала, мы решили никому не рассказывать, как нарядимся.
Рыжеволосая чародейка присоединилась к подругам, заняв последний свободный стул, и рассеянно уставилась куда-то вдаль.
— А ты что наденешь? — осведомилась Ирма.
— Что? — переспросила Вилл.
— Ты сегодня витаешь в облаках, — заметила Тарани, пристально посмотрев на подругу. — О чем задумалась?
— Ох... я... Я буду валькирией. А вы, девочки?
Они поделились с Вилл своими планами, однако ее мысли, казалось, были заняты чем-то другим.
— Я знаю, что с ней такое, — сказала Ирма и сладко потянулась. — Бьюсь об заклад, Мэтт предложил ей пойти на бал-маскарад вдвоем.
Тем временем в столовую вошла Корнелия. Но девочки так напряженно ожидали ответа Вилл на Ирмину реплику, что не заметили подругу.
За столиком чародеек не осталось ни одного свободного стула, и Корнелия села за соседний. Она скрестила руки на груди и передернула плечами. Почему сегодня повсюду такой холод? Неужели школьное руководство разорится, если прибавит градусов?
Корнелия слушала разговор подруг вполуха. Вилл наконец сдалась и призналась, что догадка
— Это правда, но представь, что бы я сотворила, если б мне дали разгуляться, — засмеялась Хай Лин. Она обожала сама придумывать и шить себе наряды. И ее произведения совсем не походили на то, что обычно выставлялось в витринах бутиков... Зато ее наряды отличались особым, нестандартным стилем и носили отпечаток личности автора!
— Правда, здорово, что сегодня мы сможем перевоплотиться в кого захотим? — Ирма окинула подружек озорным взглядом. — Не могу больше молчать! Если я сейчас же не расскажу вам, как наряжусь на бал, то непременно взорвусь!
Хай Лин нахмурилась:
— Но мы ведь договорились...
— Ну и что, я всё равно расскажу, — продолжала Ирма, не слушая возражений. — Я буду придворным шутом: в двухцветном костюме, с колокольчиками и всем прочим, — прошептала она с таким наслаждением, что подруги не выдержали и рассмеялись.
— Этот наряд идеально тебе подходит, — выдавила Тарани между приступами хохота.
— Что ты имеешь в виду? — ощетинилась Ирма.
— Она хотела сказать, что ты со своими актерскими данными отлично сумеешь сыграть эту роль, — пояснила Хай Лин, утирая выступившие от смеха слезы.
— А теперь вы должны рассказать мне о своих костюмах, — потребовала Ирма.
— Стоп, так мы не договаривались! — Хай Лин с возмущением посмотрела на подругу, хотя уголки ее губ так и норовили растянуться в улыбке. — Ну хорошо. Я буду девушкой-эльфом. На мой наряд ушло не меньше пятнадцати метров муслина. А парик! Я полночи с ним промучилась, — хихикнула она и обратилась к Тарани: — А у тебя какой костюм?
— Я буду Джульеттой из шекспировской пьесы, — объявила Тарани и поправила очки. — Я нашла в прокате восхитительное платье в стиле эпохи Возрождения из золотистой парчи. А на голове у меня будет венок из цветов.
— Ого! Звучит неплохо, — раздался вдруг рядом знакомый голосок. Это была Вилл. — Но я-то думала, мы решили никому не рассказывать, как нарядимся.
Рыжеволосая чародейка присоединилась к подругам, заняв последний свободный стул, и рассеянно уставилась куда-то вдаль.
— А ты что наденешь? — осведомилась Ирма.
— Что? — переспросила Вилл.
— Ты сегодня витаешь в облаках, — заметила Тарани, пристально посмотрев на подругу. — О чем задумалась?
— Ох... я... Я буду валькирией. А вы, девочки?
Они поделились с Вилл своими планами, однако ее мысли, казалось, были заняты чем-то другим.
— Я знаю, что с ней такое, — сказала Ирма и сладко потянулась. — Бьюсь об заклад, Мэтт предложил ей пойти на бал-маскарад вдвоем.
Тем временем в столовую вошла Корнелия. Но девочки так напряженно ожидали ответа Вилл на Ирмину реплику, что не заметили подругу.
За столиком чародеек не осталось ни одного свободного стула, и Корнелия села за соседний. Она скрестила руки на груди и передернула плечами. Почему сегодня повсюду такой холод? Неужели школьное руководство разорится, если прибавит градусов?
Корнелия слушала разговор подруг вполуха. Вилл наконец сдалась и призналась, что догадка Ирмы верна. Мэтт действительно пригласил ее на праздник.
— Но он должен будет выступать на сцене со своей группой «Голубой гном», так что мы не сможем провести вместе весь вечер, — уточнила Вилл.
— Эрик тоже предложил мне пойти вдвоем, — неохотно сообщила Хай Лин. — Но мне пришлось отказаться.
— Почему? — удивилась Тарани.
— Мы с Ирмой — ответственные за проведение бала, так что у меня совсем не будет времени на Эрика.
— Ага, хорошее оправдание, — расхохоталась Ирма. — То же самое я сказала Мартину.
— У тебя совсем другой случай. Ты не хочешь встречаться с Мартином, а Хай Лин к Эрику неравнодушна. — Вилл посмотрела на худенькую китаянку: та склонила голову, чтобы скрыть заливающий щеки румянец. — Ничего, будут и другие вечеринки, — пробормотала Вилл, стараясь подбодрить подругу.
—        Эти мальчишки отнимают у нас слишком много времени, — прощебетала Ирма. — В конце концов, мы не одиноки — ведь у каждой из нас четыре отличные подруги! И вот еще что: от парней одни неприятности, согласны? Сначала они — сама нежность и мягкость, потом начинают как-то странно себя вести, потом хотят, чтобы мы не отходили от них ни на шаг, а потом им это надоедает. По-моему, не мешало бы ограничить общение с парнями: например, пусть появляются в нашей жизни только по понедельникам и пятницам, а в остальное время мы будем наслаждаться тишиной и покоем и развлекаться в чисто девчачьей компании. Подруги рассмеялись.
— Думаю, не все с тобой согласятся, — улыбнулась Тарани, посмотрев на Ирму поверх очков.
— А что, разве тебе мало свиданий с Найдже-лом? Может, у вас не всё гладко? — осведомилась Ирма. Хай Лин и Вилл бросили на нее укоризненные взгляды. — Я что-то не то сказала?
— Нет-нет, ерунда, — поспешно отмахнулась Тарани. — Он не пригласил меня на бал. Может, это и к лучшему, потому что я бы, наверное, всё равно отказалась...
— Почему это? — брякнула Ирма и снова получила порцию испепеляющих взглядов.
— Ты прекрасно знаешь почему, — ответила за Тарани Вилл. — Ей мама не разрешит.
Тарани повернулась к Корнелии.
— А ты, Корнелия? Что ты наденешь сегодня вечером?
— Мама решила, что мне подойдет наряд Снежной королевы, — пожала плечами Корнелия.
Ирма и Хай Лин переглянулись, еле сдерживая смешки. Тарани озадаченно покосилась на них.
— Наверняка костюм просто фантастический! — воскликнула Хай Лин, пытаясь не расхохотаться.
— Может быть, — равнодушно ответила Корнелия. — Но, скорее всего, я вообще не пойду на бал.
Подруги уставились на нее в полном изумлении.
— Не пойдешь? Но почему? Разве твой костюм не готов?
— Готов.
— Так в чем же дело? — вырвалось у Ирмы.
Корнелия с утомленным видом обернулась к ней.
— Если говорить начистоту, вся эта затея с балом-маскарадом кажется мне ребячеством. — Чародейка откинулась на спинку стула и вытянула вперед ноги. — Вы не думаете, что мы уже слишком взрослые для таких глупостей?
— Постой, но твой костюм будет отлично смотреться вместе с нашими...
— Ирма, ни слова больше о костюмах! — В обычно мягком голосе Хай Лин послышались резкие нотки.
— Напрасно беспокоишься о своих пустяковых секретах, Хай Лин, — презрительно бросила Корнелия. — Я-то уж точно не стану обсуждать их с нашими тупыми одноклассниками.
Четыре подруги в недоумении уставились на нее. После недолгой паузы Тарани произнесла:
— Ты это серьезно? Действительно решила не ходить на праздник? Но тебе ведь всегда нравилось наряжаться...
— Раньше нравилось, а теперь разонравилось.
— Что случилось? — Вилл внимательно пригляделась к подруге. — Ты заболела?
На миг перед внутренним взором Корнелии вспыхнул сегодняшний «ледяной» сон, и ей страстно захотелось поведать о нем девочкам. Но тут же какой-то внутренний голос прошептал ей: «А что толку? Они сейчас с головой погружены в свои детские грезы о бале». Поэтому чародейка только пожала плечами и ответила:
— Нет, всё нормально. А почему ты спрашиваешь?
— Ты так сильно... изменилась. — Вилл встретилась с Корнелией взглядом, остальные не мигая наблюдали за ними. Девочкам было хорошо известно, что, если Вилл решит что-нибудь разузнать, ее ничто не остановит. Но тут к столику подошел Мэтт.
— Вилл, можно тебя на минутку? Я только что разговаривал с дедушкой. Ему нужен помощник в зоомагазин — всего на пару дней на следующей неделе...
— О, я с радостью. Подожди, сейчас запишу в дневнике — он у меня в шкафчике.
Вилл поднялась из-за столика, улыбаясь до ушей.
— Пошли вместе, я заодно заберу свои учебники по математике.
Вилл и Мэтт зашагали к дверям столовой, а подруги смотрели им вслед. Тарани решила, что должна закончить начатую Вилл мысль.
— Если тебя что-то беспокоит, Корнелия, лучше поделись с нами. — Темнокожая девочка серьез но посмотрела подруге в глаза. — Ты же знаешь, мы всегда готовы прийти на помощь.
Корнелию раздирала внутренняя борьба. Она не понимала, почему держится с лучшими подругами так холодно и надменно. Где-то на задворках ее сознания звенел тревожный колокольчик. Что с ней происходит? Это просто проблемы переходного возраста, или тут кроется что-то, требующее внимания Стражниц?
В конце концов девочка только покачала головой.
— У вас и без меня забот хватает, — насмешливо произнесла она. — Наряды, мальчики... А у меня есть более важные дела. Домашняя работа, например. Чтобы чего-то достичь в этой жизни, нужно как следует учиться. Но вы, должно быть, этого еще не осознали.
Не успела она договорить, как прозвенел звонок на урок. Корнелия встала и, не оглядываясь, вышла.

0

3

Глава 3. Совсем одна.

К тому времени, как Корнелия выехала со школьной стоянки и покатила к дому, ветер уже стих. Чародейку по-прежнему знобило, поэтому она изо всех сил налегла на педали, пытаясь согреться. Она поспешила домой, как только прозвенел звонок с урока. На этот раз она изменила привычке и не стала ждать остальных Стражниц у ворот. «С чего это мне их ждать, — пробормотала она себе под нос, вспоминая, как равнодушно вели себя подруги по отношению к ней в столовой. — Они даже не потрудились поздороваться со мной, а всё потому, что были с головой погружены в свои детсадовские радости. Только и думают, что о маскарадах и, конечно, о мальчиках!»
Корнелия возмущенно фыркнула. Да никто из девчонок и понятия не имел о том, что значит любить! Никому из них не доводилось потерять возлюбленного. При мысли о Калебе у нее на глазах выступили непрошеные слезы, но Корнелия яростно смахнула их. Девчонки просто играют в любовь, изображают, что испытывают какие-то чувства, — а что еще им остается делать? Они ведь такие незрелые!
Чародейка вставила в замок ключ-карту и поставила велосипед на подземную стоянку, расположенную под домом. При этом она была полностью поглощена своими мыслями. Почему она до сих пор дружит с этой компанией? У них ведь нет ничего общего... Разумеется, за исключением того обстоятельства, что все они — Стражницы Кондракара! На миг ей показалось, что ветер разогнал холодную дымку, окутывавшую ее разум. Разозлившись на собственное поведение, она спросила себя: «Почему мне сегодня в голову лезут какие-то дикие мысли о лучших подругах? Что со мной происходит?»
Но ледяной внутренний голос отогнал прочь все сомнения, прошептав: «Ты же всегда знала, что хранительницей Сердца Кондракара нужно было стать тебе, а не Вилл. Ты гораздо более зрелая и глубокая личность, чем она».
Только Корнелия повесила пальто в шкаф, как в прихожую вышла мама. Вид у нее был обеспокоенный.
— Слава богу, ты вернулась, Корнелия! Лилиан плохо себя чувствует, пришлось вызвать врача. Ты, кажется, с утра говорила, что тебя знобит? — Корнелия кивнула, и мама продолжила: — Должно быть, это вирус. После обеда Лилиан пожаловалась, что ей холодно, а сейчас совсем расклеилась. — Миссис Хейл внимательно взглянула на старшую дочь. — А ты как?
Корнелия пожала плечами.
— Я в порядке, — ответила она, еле сдерживаясь — ее ужасно раздражали мамины тревоги.
— Посидишь немного с Лилиан? — спросила миссис Хейл. — Может, тебе удастся подбодрить ее?
— У меня очень много уроков.
— Если ты отложишь их на десять минут, ничего страшного не случится. Да что с тобой такое, Корнелия? Я тебя не узнаю.
Мамино нескрываемое волнение будто снова ненадолго рассеяло затянувшую сознание Корнелии пелену. Девочка смущенно помотала головой.
—        Прости, мам. Я не знаю, в чем дело... Может, ты права насчет вируса. Конечно, я зайду к Лилиан.
Девочка, которая обычно безостановочно скакала по квартире и резвилась, теперь неподвижно лежала на кровати, укрытая четырьмя одеялами. Корнелия взяла сестренку за руку. Пальцы Лилиан были вялыми и совершенно ледяными.
— Привет, Неля. — Ее голосок звучал тихо и слабо. — Мне ужасно холодно. Ты можешь сделать так, чтобы я согрелась?
Корнелия погладила ладошку сестры.
— Подожди, скоро придет доктор. Наверное, это просто грипп. Меня тоже с утра знобило, но сейчас стало лучше.
Лилиан закрыла глаза, и Корнелия с тревогой уставилась на ее бледные, почти голубые веки. Что-то тут не так! Чародейка попыталась собраться с мыслями, но безрезультатно.
Она сидела, держа в своей руке руку сестры, пока не пришел врач. К тому времени Лилиан заснула, и разбудить ее оказалось очень трудно. Лишь энергично встряхнув девочку за плечи, доктор добился того, чтобы она открыла глаза.
Корнелия наблюдала за происходящим, одновременно стараясь привести в порядок свои мысли. Она будто разделилась на две части: одна ее часть искренне переживала за Лилиан, а другая смотрела на всё происходящее с равнодушием стороннего наблюдателя.
— Для беспокойства нет причин, миссис Хейл, — сказал врач, внимательно обследовав Лилиан. — Это всего лишь грипп. Несколько дней постельного режима и отдыха — и всё будет в порядке.
— Но у нее нет жара, как при гриппе, — скорее совсем наоборот! — возразила Элизабет.
Доктор пожал плечами.
— Человеческий организм может по-разному
реагировать на вирус. Не стоит так волноваться.
Он сложил медицинские принадлежности в сумку, и миссис Хейл проводила его до двери.
Корнелия подхватила учебники и отправилась в свою комнату — изучать стадии развития личинки бабочки. Усевшись за письменный стол, она поискала взглядом Ледяной цветок. Нужно было вернуть его. Но куда он подевался?
Чародейка открыла дверь и крикнула в коридор:
— Кто взял подвеску, которая лежала у меня на тумбочке?
— Не поднимай шума по пустякам. — Голос у мамы был явно расстроенный. — Лилиан заметила украшение и решила его примерить — только и всего.
— Ну почему она не может оставить мои вещи в покое? Нет, в этом доме совершенно невозможно иметь личные вещи — обязательно кто-нибудь их стащит! — Корнелия вернулась в комнату сестры и встряхнула успевшую снова задремать малышку. — Что ты сделала с Ледяным цветком, маленькая нахалка?
Но, прежде чем сестренка проснулась, мама крепко схватила Корнелию за руку и выволокла из комнаты.
— Вот твоя подвеска, — сказала она, вкладывая Цветок в руку старшей дочери. — Не ожидала от тебя такой грубости и черствости! Это ведь твоя сестра!
В конце концов, она всего лишь ребенок. Ей просто захотелось примерить кулон...
Корнелия вырвалась и помчалась в свою комнату, стискивая в пальцах подвеску. Оказавшись в комнате, она с грохотом захлопнула за собой дверь. Глаза чародейки наполнились слезами. Она бросилась на постель, где лежал помятый и потерявший форму маскарадный костюм. Задыхаясь от гнева и безысходности, Корнелия принялась лупить кулаками подушку. Почему так происходит? Что бы она ни делала, выходит только хуже. Никто ее не понимает, никто не любит. Подруги не обращают на нее внимания, им дороже их мнимые ухажеры. Даже мама не испытывает к ней теплых чувств — у нее в любимицах Лилиан.
Через некоторое время слезы утихли, Корнелия высморкалась. «Ну ладно. Раз уж так вышло, я им всем докажу, что прекрасно обхожусь и без них! — подумала она, поднявшись и подойдя к письменному столу, где лежали учебники. — Пускай я всех раздражаю, но никто не может помешать мне хорошо сдать экзамен».
Чародейка открыла учебник по биологии и стала готовиться к экзамену — он должен был состояться на следующей неделе.
Тут в комнату вошла мама. Она вопросительно посмотрела на дочь. Корнелия упрямо уткнулась в учебник.
—Если тебя что-то беспокоит, давай это обсудим, — начала мама и вдруг ахнула: — О господи!
Корнелия, что ты сделала с маскарадным костюмом? Он же совсем измялся!
Миссис Хейл подхватила чудесное платье и попыталась расправить образовавшиеся складки.
— Ты только погляди! Оторвалось! — Она подцепила пальцем серебристо-голубую отделочную ленту, которая раньше была пришита вдоль талии, а теперь беспомощно свисала к подолу. — О чем ты только думала? Это платье обошлось недешево.
— Я не просила тебя его покупать, — буркнула Корнелия, не отрывая взгляда от учебника.
— В самом деле? Но мы же договорились, что я найду для тебя платье. Я обратилась к одной из лучших модельеров в Хитерфилде. Узнав, что тема праздника — сказки, она предложила для тебя наряд Снежной королевы. И тебе эта идея понравилась. А теперь ты утверждаешь...
— Мама, я, между прочим, делаю уроки... — Корнелия сама удивилась холодности, прозвучавшей в ее голосе.
— Но мы должны закончить важный разговор. Как я, по-твоему, успею привести платье в порядок? Тебе же идти на бал через три часа!
— Значит, я останусь дома.
А Не глупи, Корнелия. Конечно, ты пойдешь. Но мне будет нелегко...
—        Не хочу я никуда идти!
—        Ты шутишь? Ведь тебе всегда нравились школьные праздники.
—        Может быть, но теперь всё изменилось. Я никуда не пойду. Сама идея этого бала-маскарада — сплошное ребячество. Мне сейчас гораздо важнее подготовиться к экзамену по биологии.
Миссис Хейл подвинула табуретку и присела рядом с Корнелией — та усиленно пыталась сосредоточиться на тексте учебника.
—        Милая, у тебя что-нибудь случилось? Какие-то неприятности с подругами? Или с мальчиками?
Ты же знаешь, что можешь поделиться со мной любыми тревогами.
—        А нельзя ли мне просто остаться в одиночестве? Я должна сделать уроки.
Мама задержала взгляд на лице дочери и кивнула.
— Да, конечно. Я пока поглажу платье. Может, даже удастся найти портниху, которая починит его.
Поговорим с тобой о бале через пару часов, когда ты покончишь с домашней работой.
Бросив еще один задумчивый взгляд на дочь, снова погрузившуюся в чтение учебника, миссис Хейл перекинула платье через руку и вышла из комнаты.
        Личинки бабочек. Сколько стадий они проходят в своем развитии? Корнелия вернулась на несколько страниц назад. Она уже три раза прочитала этот текст, но прочитанное, казалось, тут же улетучивалось из головы. «И почему мне никак не удается сосредоточиться?» — подумала чародейка, потянувшись и уставившись в пространство. Неожиданно ей вспомнился сон. Замок изо льда выглядел великолепно, каждый ледяной кирпичик был совершенной формы. Корнелия улыбнулась и взяла с тумбочки Ледяной цветок. На шести тщательно отполированных хрустальных лепестках не было ни единой царапинки. Чародейкой вдруг овладело непреодолимое желание надеть прохладную серебряную цепочку на шею. Застегнув замочек, чародейка подняла цветок так, чтобы через него проходил свет от восходящей луны.
Снова лепестки-призмы впитали лунный свет и усилили его настолько, что Корнелии пришлось заслонить глаза рукой.
— Посмотри на меня, — раздался голос. Испугавшись, Корнелия раздвинула пальцы, чтобы взглянуть, кто это говорит. Внутри Ледяного цветка мерцало лицо женщины с пронзительно-голубыми глазами.
— Как же долго я ждала этого момента! — произнесла женщина и торжествующе расхохоталась.
— Передай мне степлер.
Ирма протянула степлер Хай Лин, и та закрепила последнюю полоску сверкающего пластика. Затем худенькая китаянка спустилась со стремянки и, прищурившись, окинула декорации оценивающим взглядом.
— Просто фантастика! — радостно воскликнула Ирма в один голос с остальными оформителями праздника. Они вместе с Хай Лин потратили полдня, украшая фойе и актовый зал. Теперь здание больше походило не на школу, а на ледяной лабиринт, ведущий ко дворцу Снежной королевы.
— Никогда еще Шеффилдская школа не выглядела так здорово! Твои идеи великолепны, Хай Лин! — с восхищением сказала одна из девочек.
— Не стану спорить. Но по-моему, вы все, девочки, отлично поработали. — Хай Лин, Ирма и остальные обернулись и увидели миссис Боксер, вышедшую из своего кабинета и теперь шагавшую к ним по коридору. — Школа превратилась в сказочную страну.
— Вообще-то, тут не только девочки постарались, — вмешался Мартин.
Хай Лин кивнула.
— Это точно. Если бы не Мартин, мы бы ни за что не установили освещение в зале. Хотите взглянуть? — спросила китаянка у директрисы.
Миссис Боксер с готовностью проследовала за учениками в актовый зал. Мартин торопливо включил специальное освещение. Длинные полосы пластика, украшавшие стены и балкон, поблескивали, словно сосульки. Даже инструменты группы «Голубой гном», уже разложенные на сцене, были украшены в общем стиле.
— Что ж, должна признать, вы превзошли самих себя, — довольно улыбнулась директриса. Она была рада, что дала разрешение на проведение этой вечеринки. Как приятно хоть на день сбежать от холодной и скучной зимы и погрузиться в сказку! — Но разве вам не пора домой? Вы же еще должны нарядиться!
— Да, вот только закончим... — ответила Хай Лин, подбирая разбросанные повсюду обрывки бумаги и пластика.
Вскоре все поспешили домой, чтобы успеть подготовиться к празднику

0

4

Глава 4. Балл-Маскарад

Когда на улице стемнело, школа озарилась сиянием. Дорожка, ведущая к главному входу, освещалась пылающими факелами. По ней вереницей двигались школьники в самых невероятных костюмах.
Хай Лин стояла у входа, наряженная девушкой-эльфом. Ее светлый парик, сделанный из тонких шелковых нитей, был таким длинным, что почти касался земли.
— Добро пожаловать во дворец Снежной королевы! — шутовской жезл Ирмы был украшен колокольчиками. Встречая каждого нового гостя, она ударяла жезлом об пол, и колокольчики звенели.
— Вон идут Вилл и Мэтт, — прошептала Хай Лин. — Кого это он изображает?
— Надо думать, рыцаря. — Ирма пытливо разглядывала Мэтта. Увидев двух других музыкантов группы «Голубой гном» — тоже в доспехах, — она рассмеялась. — Может, они решили играть сегодня хеви-металл?
Ирма не стала ждать, оценит ли Хай Лин ее шутку. Ее внимание привлек другой гость.
— Гляди-ка, — шепнула она подруге. — Сюда идет Эрик.
Хай Лин тотчас принялась разглаживать свой наряд и поправлять парик. При виде симпатичного темноволосого мальчика ее щеки залило жарким румянцем.
— А у тебя что за костюм? — поинтересовалась Ирма у Эрика.
— Я Синдбад Мореход, — улыбнулся тот, глядя мимо Ирмы на Хай Лин.
Потом пришла Тарани еще с какой-то девочкой. В пышном золотом платье и с венком из желтых роз в темных волосах Тарани выглядела очаровательно. Ее спутница была в зеленом старинном платье с золотым поясом.
— Добро пожаловать, Джульетта! — Хай Лин сделала глубокий реверанс, будто приветствовала знатную даму. Тарани подыграла ей. Прикрывая лицо веером, она снисходительно кивнула.
— А кто эта прекрасная леди, сопровождающая тебя? — спросила Ирма, тоже присев в реверансе.
— Офелия, дочь Полония, — ответила девочка в зеленом.
— А где же, осмелюсь спросить, Гамлет? —
с улыбкой поинтересовалась Хай Лин.
— Ушел в монастырь, — произнесла Тарани замогильным голосом, и вся компания покатилась со смеху. Шеффилдская школа недавно принимала участие в «Шекспировской неделе», поэтому ребята отлично помнили фразу Гамлета: «Ступай в монастырь», — брошенную им Офелии. Мисс Келли, ведущая театрального кружка, даже объявила, что пришедший в самом лучшем костюме на шекспировскую тематику будет награжден хорошими отметками.
— Тебе лучше подняться на балкон, — шепнула Ирма на ухо Тарани, утиравшей выступившие на глазах от смеха слезы.
В этот момент в школу вошел огромный дракон — точнее, попытался войти. Облаченные в костюм дракона ребята столкнулись с неожиданной проблемой: автоматические двери захлопывались раньше, чем вся вереница успевала проникнуть в помещение.
— Осторожно! — прошипел Мартин, когда го лова и шея дракона просунулись в фойе, а туловище оказалось зажато дверью.
Хай Лин подбежала к ним и придержала дверь — наконец-то дракон смог спокойно войти в школу. Расправив драконий костюм и соединив все детали, Мартин, исполнявший роль головы, и его приятели, составлявшие туловище, решили проверить систему огненного дыхания. В результате несколько украшавших стены полосок пластика съежились в огне и исчезли, оставив после себя омерзительную вонь.
— Мартин! — взвизгнула Ирма. — Не вздумай это повторять! Спалишь всю школу до основания!
— Успокойся, ничего страшного не случилось. Я просто испытывал костюм. Здесь больше не буду пробовать, лучше включу огненное дыхание в актовом зале — там много места.
— Ну нет. Ты вообще больше не включишь эту штуку в школе! — категорично заявила Хай Лин.
— Но я потратил на это кучу времени, — заворчал Мартин.
— Ну ладно, можешь один разок включить свою систему в зале. Но только после того, как я предупрежу всех, чтобы отошли подальше. — Ирма сурово посмотрела на Мартина, и тому ничего не оставалось, как кивнуть в знак согласия.
Пока Хай Лин и Ирма пропихивали Мартина и его приятелей в драконьем костюме в двери актового зала, пришел Найджел. С ним были еще два мальчика. Вся компания красовалась в костюмах эпохи Возрождения. Войдя в актовый зал, они столкнулись с Ирмой и Хай Лин. Разобравшись с неповоротливым драконом, девочки спешили обратно — на свои места у входа.
- Вы кто? — поинтересовалась Ирма.
— Я Ромео, а эти двое — Меркуцио и Бенволио, друзья Ромео, — ответил Найджел и застенчиво хохотнул. — Думаю, мы можем рассчитывать на лучшие оценки у мисс Келли!
Хай Лин и Ирма переглянулись, но ничего не сказали. Мальчики направились в глубину зала.
Там уже толпились многочисленные принцы, принцессы, рыцари, волшебники, феи, эльфы и множество других сказочных персонажей. Найджел украдкой оглядывался по сторонам, пытаясь найти Тарани, но ее нигде не было видно. Приятели потянули его в конец зала, под балкон. Оттуда было удобно рассматривать гостей.
—        Ну, Ромео, — улыбнулся парень, изображавший Меркуцио, — вот ты и под балконом. Что тебе положено сказать?
Найджел криво усмехнулся.
— Не думаешь же ты, что я помню слова!
— Конечно, не помнишь, — вмешался второй парень, Бенволио. — Ты никогда не был силен в поэзии.
— А что, если я все же вспомню свою роль? — спросил Найджел.
— Будешь пить лимонад за мой счет.
Сверкнув глазами, Найджел принял театральную позу, прижал руки к груди и произнес глубоким, звучным голосом:

- Им по незнанью эта боль смешна.
Но что за блеск я вижу на балконе?
Там брезжит свет. Джульетта, ты как день!
Стань у окна, убей луну соседством...
— Неужто больше нет других имен?
Что значит имя? Роза пахнет розой,
Хоть розой назови ее, хоть нет...

Ответ на реплику Найджела прозвучал над головой, с балкона, и трое мальчишек в изумлении уставились друг на друга. Найджел вышел из-под балкона и посмотрел наверх. Там стояла Тарани, полуприкрыв лицо веером.
— Это был ты?.. — прошептала девочка, залившись румянцем.
Найджел хотел все объяснить, но не успел он заговорить, как раздался грубый смех Урии. Он и его дружки, наряженные пиратами, слышали весь разговор.
— Ага, что мы тут видим? — насмешливо произнес Урия. — Милашка Найджел и судейская дочурка играют в Ромео и Джульетту.
— А тебе-то какое дело? — Найджел со стиснутыми кулаками обернулся к своему мучителю.
— Эй, Урия, какой у тебя забавный костюм! — Ирма направлялась к сцене, чтобы объявить начало вечеринки, когда заметила, что у балкона намечается заварушка. Чародейка подошла к банде пиратов и положила руку на плечо капитану. — Мне вот интересно, вы, мальчики, сами шьете себе наряды или берете их напрокат? — Заговаривая Урии зубы, Ирма незаметно уводила его прочь от Найджела. Банда последовала за своим главарем, только один из них напоследок скорчил несостоявшейся жертве рожу. Найджел по-прежнему стоял весь красный, со сжатыми кулаками.
Тарани поспешила спуститься с балкона. Она благодарно улыбнулась Ирме, а Найджел тем временем счел за лучшее ретироваться. Он чувствовал себя ужасно неловко, из-за того что его выставили перед Тарани дураком.
Однако Тарани не дала ему уйти, схватив за плечо.
— Может, поговорим? — спросила она. И Найджел согласился подняться с ней на балкон.
Несколько минут они молча разглядывали бурлящее внизу море разодетых учеников.
— Ничего такого не случилось, — наконец произнесла Тарани. — Просто Урия и его недоумки решили немного пошутить...
Найджел выдавил из себя кривую ухмылку.
— Прости, что так получилось. Я понятия не имел, что ты наверху, на балконе. Я даже не знал, что ты будешь Джульеттой.
Тарани опустила взгляд и принялась теребить рукой венок.
— Я не узнала твой голос, — произнесла она,
не поднимая глаз. — Иначе я не стала бы отвечать. —
Наконец она оторвала взгляд от пола и улыбнулась. — Ты прекрасно читал свою реплику
— Вряд ли твоя мама это одобрила бы, — рассмеялся Найджел.
— Да уж, — хихикнула Тарани. — Думаю, тебе не стоит повторять этот трюк под окном моего дома. — Тут она посмотрела вниз, на толпу, и ахнула. По залу среди наряженных в пестрые костюмы ребят шагала Корнелия... в чародейском обличье.
— Ого! Ей наверняка пришлось потрудиться над костюмом, — сказал Найджел, заметив Корнелию. — Из какой это сказки? Что-то не припомню...
Но Тарани его не слушала — она уже сломя голову неслась вниз.
— Корнелия, ты что, с ума сошла?! — Тарани схватила подругу за руку, но светловолосая чародейка, казалось, не узнавала ее.
— Привет... эээ... Тарани. Ну что, развлекаетесь?
Тарани поволокла упирающуюся Корнелию в уголок, а сама отчаянно искала взглядом остальных чародеек.
— Почему ты явилась сюда в наряде Стражницы? — Тарани не на шутку перепугалась. Ее горло пересохло, и девочка могла лишь шептать.
— Так тебе, значит, не нравится мой костюм? — холодно рассмеялась Корнелия.
Тарани заметила приближающихся Хай Лин и Ирму. Очевидно, они тоже сразу заметили Корнелию.
— Что, черт побери, ты задумала? — спросила запыхавшаяся Ирма. — Ты ведь должна была прийти в наряде Снежной королевы!
— Да ладно, расслабьтесь! Мой наряд выглядит не более странно, чем у многих других гостей, — глаза Корнелии светились яростью.
— При чем тут это? — решительно начала Хай Лин. — Тебе отлично известно, что никто не должен знать о наших чародейских делах. Разве не так? — Китаянка обратилась за поддержкой к только что подошедшей Вилл.
— А с чего это Вилл должна решать, что мне надеть на бал-маскарад? Она что, умнее всех, что ли?
Вилл сделала глубокий вздох, чтобы успокоиться и не накричать на подругу.
— Корнелия, что с тобой?
— Ты весь день сама не своя, — вставила Ирма.
— Если тебя что-то беспокоит, поделись с нами, — сказала Тарани, положив теплую ладонь Корнелии на руку — но та резко отстранилась, будто прикосновение подруги ее обожгло.
— Почему я должна что-то вам рассказывать? — голос Корнелии был холоден как лед. — У вас что, своих забот не хватает? — Она насмешливо передразнила Ирму: — «А что вы наденете на бал? Ну скажите! Скажите!» — Корнелия пожала плечами и добавила: — У вас, детей, свои детские игры.
— Ты сама не понимаешь, что говоришь, — возразила Хай Лин. — Мы же хотим тебе помочь.
Корнелия грубо расхохоталась.
— Я не нуждаюсь в вашей помощи.
У Вилл внутри появилось неприятное ощущение, похожее на тошноту, но тут к ней подбежал Мэтт.
— Вилл, у нас есть время для одного танца, пока не началось мое выступление.
Корнелия вызывающе улыбалась своей рыжеволосой подруге. Вилл на миг задумалась.
— Идем, — сказала она наконец Мэтту взяв его за руку.
— Корнелия, ты должна принять свой нормальный человеческий облик, — потребовала Тарани. — Не знаю, что ты задумала, но, боюсь, в одиночку тебе не справиться. — Она наклонилась к подруге, облаченной в наряд Стражницы, и заговорила умоляющим тоном: — Послушай меня, Корни. Ты в опасности...
Вдруг все услышали голос, доносящийся из громкоговорителя:
— Ирма Л эр, просьба подойти к микрофону.
Ирма посмотрела на часы.
— О нет! Я должна объявить «Голубого гнома»! — воскликнула она и обвела взглядом подруг. Хай Лиин и Тарани кивнули, и Ирма унеслась к сцене.
Тарани снова переключила все внимание на Корнелию.
— Что это у тебя за украшение? — Огненная чародейка потянулась к цветку, но Корнелия сердито заслонила подвеску рукой и отвернулась.
— Просто невероятно, насколько некоторые люди любят совать свой нос в чужие дела! — сухо бросила она.
Из громкоговорителя зазвучал голос Ирмы:
— А теперь, леди и джентльмены, заглянем в программу нашего вечера. Как вы уже, наверное, догадались, «Голубой гном» приглашает всех танцевать. Так что поскорее найдите себе пару для первого танца (если, конечно, не все ваши танцы уже расписаны). Позднее мы объявим имена победителей в номинациях «за самый красивый костюм» и «за самый фантастический костюм». Итак, поприветствуем группу «Голубой гном»! Желаю всем хорошо повеселиться!
— Гляди, Хай Лин, тебя идут приглашать на танец, — сказала Корнелия, ткнув пальцем в сторону приближающегося Эрика. Ее голос был настолько язвителен и пропитан желчью, что Хай Лин пришлось закусить губу, чтобы сдержаться и не надерзить в ответ. Не говоря ни слова, она удалилась с Эриком.
— Похоже, ты сегодня собралась всех достать до печенок! — Нервы Тарани были на пределе, она еле сдерживалась. Корнелия невольно отстранилась от подруги.
— Ты не обязана терпеть мою компанию. Я и сама вижу, что мне тут не очень-то рады. — Корнелия перекинула длинные светлые волосы через плечо и развернулась к выходу.
— Стой, Корнелия, подожди... — Тарани хотела было догнать подругу, но ей помешал Найджел.
— Не потанцуешь со мной?
Тарани растерянно взглянула на него, потом посмотрела вслед Корнелии — та уже была у самых дверей — и беспомощно пожала плечами.
Повернувшись к Найджелу, она грустно улыбнулась:
—        Хорошо, пошли потанцуем.

0

5

Глава 5. Женщина с голубыми глазами.

Не обращая никакого внимания на любопытные взгляды в ее сторону, Корнелия вышла из главных дверей школы. Из одежды на ней был лишь чародейский наряд. Ее кожа больше не чувствовала холода. Внутри девочки шла яростная борьба — Корнелия пыталась привести в порядок свои мысли. У нее было такое ощущение, будто кто-то посторонний пытается контролировать ее разум. В глубине души она знала, что должна была рассказать подругам-чародейкам о своем странном сне, о прекрасном Ледяном цветке и слепящем свете, и еще Корнелия никак не могла понять, почему держалась с девочками так высокомерно и презрительно. Вдруг она сообразила, что все еще сжимает в руке подвеску. Не отдавая себе отчета в своих поступках, она снова подняла чудесный кристалл и протянула его навстречу луне. И опять лучи призмы сфокусировали лунный свет, превратив его в ошеломляюще мощный луч. Корнелия прищурилась.
— Что ты делаешь, маленькая Стражница? — Из цветка на Корнелию уставились те же самые голу бые глаза. И тот же леденящий голос произнес: — Неужели я сделала неправильный выбор? Мне казалось, что ты взрослая и самостоятельная, но,
может, я ошибалась?
Корнелии страстно хотелось отбросить цветок подальше, однако она была не в силах этого сделать. Что-то удерживало ее.
— Что вам от меня нужно? — запинаясь спросила она.
— Хм, видимо, у девочки что-то с памятью! Разве я не приказала тебе прийти сюда, ко мне?
Словно воскрешая в памяти давний сон, Корнелия припомнила, как в последний раз, когда их взгляды встретились, женщина из Ледяного цветка почти загипнотизировала ее. Незнакомка пыталась добиться от Корнелии, чтобы та позволила перенести себя в другой мир, но девочка сопротивлялась. Девочка попыталась вспомнить оставшуюся часть сна, однако у нее из головы не выходила ужасная ссора с мамой. А поссорились они всё из-за того же бала-маскарада. Растерянная чародейка попыталась собраться с мыслями, но ее тут же прервал резкий голос женщины из цветка:
— Подумай, другого шанса может и не быть. Хотя, если тебя не волнует судьба младшей сестры...
— О чем это вы? — прошептала Корнелия.
— О, она неважно себя чувствует, бедная крошка. Она ведь играла сегодня с Ледяным цветком, не так ли? Да, искушение было слишком велико, и теперь всё сложилось как нельзя лучше — для меня.
— Что вы сделали с Лилиан?
— Ничего страшного. Я слегка остудила ее — хотя не знаю, как долго люди в вашем мире могут бороться с холодом.
— Вы лжете! — Дрожащий голос Корнелии выдавал ее неуверенность. — Вам это даром не пройдет!
— Ой, как страшно! Что, позовешь остальных чародеек? — Голубые глаза, смотревшие на Корнелию из цветка, сузились и наполнились ненавистью. — Твоей сестре будет всё холодней и холодней, пока я не сниму с нее чары. А этого не произойдет, пока ты не придешь ко мне. — В голосе звучала неприкрытая угроза. — И не вздумай обращаться к Стражницам. Ослушаешься — и увидишь, какая судьба постигнет малышку Лилиан!
Корнелия с усилием разорвала цепочку и отбросила цветок подальше в снег. Ее тело сотрясала крупная дрожь. Только тут до девочки дошло, что на ней чародейский наряд. Она торопливо огляделась по сторонам и, убедившись, что поблизости никого нет, вернула себе свой обычный облик. А потом помчалась к дому. Сердце молотом стучало в груди, а мысли беспорядочно кружились, сменяя друг друга. «Может, у Лилиан действительно не простой грипп? Как я умудрилась принять чародейское обличье и даже не заметить этого? С какой страшной силой я столкнулась! Что же мне теперь делать? Ясно одно: никто не имеет права причинять вред Лилиан!» Чародейка надеялась, что женщина из Ледяного цветка просто пыталась запугать ее. Она молила небеса, чтобы все оказалось именно так. Но, приблизившись к дому, она с ужасом увидела, что возле подъезда стоит машина скорой помощи. Девочка в мгновение ока преодолела последние метры, и как раз в этот миг из подъезда вышли санитары с носилками. Следом шли мама с папой.
— Что случилось? — запыхавшись, выдохнула Корнелия и посмотрела на лежавшую на носилках младшую сестру — та была настолько бледная, что кожа отливала голубизной.
— Боже, Корнелия, ты без пальто! Откуда ты? Ты так внезапно убежала, я волновалась... — Миссис Хейл еле сдерживалась, нервы ее были напряжены до предела. — Прости за эту ссору, ведь ты из-за нее убежала, верно? — Она печально посмотрела на старшую дочь. — Я так переживаю за Лилиан.
Мистер Хейл обнял жену за плечи.
— Состояние Лилиан внезапно ухудшилось, — мрачно сказал он. — Она постоянно мерзнет и ни на что не реагирует. — Он доверительно взял старшую дочь за руку и продолжил: — Иди домой и жди у телефона. Мы позвоним из больницы. Бабушка тоже может позвонить, чтобы узнать, как дела.
Родители торопливо забрались в «скорую помощь». Включились мигалки, и машина укатила прочь. Глядя ей вслед, Корнелия изо всех сил держалась, чтобы не заплакать.
Поднимаясь по лестнице в свою квартиру, Корнелия пыталась разложить всё по полочкам. Слова женщины из Ледяного цветка не были пустыми угрозами. Лилиан действительно находилась в ее власти! «Ну почему я сразу не рассказала чародейкам о сне и об этом странном украшении!»
Девочка со стоном рухнула на кровать, и к ней тут же подскочил Наполеон. Теплое, пушистое тельце кота просунулось ей под руку, и девочка машинально начала гладить своего любимца. Это немного успокоило ее, и к ней вернулась способность мыслить ясно. Женщина из Ледяного цветка велела ей перенестись в другой мир. Если она не выполнит приказ, расплачиваться за это будет Лилиан. Казалось бы, подходящее дело для команды чародеек... Однако незнакомка недвусмысленно намекнула
Корнелии, что если та явится в ее мир не одна, а в сопровождении подруг, то поставит жизнь Лилиан под угрозу. Но как ей перенестись в чужой мир в одиночку? Обычно они с подругами путешествовали с помощью волшебного талисмана — Сердца Кондракара. Корнелия закрыла глаза и сосредоточилась. На карту поставлена жизнь ее младшей сестры. Нельзя терять ни минуты. Она попытается переместиться в другой мир самостоятельно.
Наполеон громко мурлыкал, свернувшись калачиком на кровати. Ему совсем не понравилось, когда Корнелия вдруг вскочила. Не прошло и минуты, как чародейка создала свою астральную каплю.
— Привет. Что я должна делать? — осведомилась астральная копия, с любопытством оглядываясь по сторонам.
— Ложись в постель и спи, — распорядилась Корнелия.
— Но это же так скучно! Можно мне хотя бы побродить по квартире?
— Нет, — отрезала Корнелия. В памяти еще были свежи воспоминания о том, какие неприятности возникли у Вилл из-за ее астральной капли. Магический двойник умудрился поссорить Вилл с Мэттом. — Просто ложись и спи. Зазвонит телефон — ответь. Если кто будет спрашивать, скажи, что родители с Лилиан в больнице. Ладно?
— Как скажешь, босс, — обиженно ответила астральная Корнелия и присела на кровать, где все еще лежал Наполеон. Она положила ему руку на спинку, но кот вихрем слетел на пол. Шерсть у него встала дыбом, а хвост распушился, как щетка трубочиста. Корнелия невольно улыбнулась. С помощью астральной капли легко вводить в заблуждение людей, но Наполеона не одурачишь.
— Куда ты собралась? — поинтересовалась астральная Корнелия.
Чародейка посмотрела на свою копию и подумала: что будет, если она не вернется? Астральная капля навсегда займет ее место, и никто кроме Наполеона этого не заметит? Внезапно тяжесть ее тайны сделалась невыносимой, она закрыла лицо руками и села на кровать.
— Скажи мне, — настаивал двойник.
Корнелия отняла ладони от лица и заглянула в глаза, словно принадлежавшие ее зеркальному отражению. Девочка больше не могла выносить этого давления. Она ДОЛЖНА поделиться с кем-нибудь секретом — хотя бы для того, чтобы избавиться от этого гнетущего чувства и собраться с мыслями.
— Хорошо, я тебе скажу — но обещай, что ты никому ничего не расскажешь! — Астральная капля кивнула, и тогда Корнелия поведала ей всю историю с самого начала. — А теперь я должна выполнить требования женщины из Цветка, иначе с Лилиан случится что-то ужасное... — Она вдруг запнулась. — Что я наделала! Я же выбросила Ледяной цветок. Мне надо бежать! Что, если кто-нибудь найдет его в снегу и заберет себе!
Она выхватила из гардероба зимнее пальто.
—        Надеюсь, что скоро вернусь, — бросила чародейка своему двойнику. — Пригляди тут пока за всем!
«Только бы Ледяной цветок был еще там! Только бы он был там!» — с жаром повторяла девочка, мчась к сугробу, где она выбросила подвеску.
Приблизившись к сугробу, она, к своему величайшему облегчению, заметила, как в снегу что-то поблескивает. С бешено колотящимся сердцем она подняла кристалл к луне. Вспышка лунного света снова чуть не ослепила ее.
— Я готова, — произнесла Корнелия. — Что я должна делать?
— Великолепно, дитя мое! Я знала, что с тобой можно договориться. Надень Ледяной цветок на шею и нарисуй вокруг себя круг. Убедись, что линия сплошная, без разрывов. Об остальном я позабочусь.
Трясясь от страха и холода, Корнелия начертила на снегу круг. Тщательно оглядев нарисованное и удостоверившись, что линия нигде не прерывается, чародейка встала посредине круга и глубоко вздохнула. В ту же секунду она ощутила дуновение холодного ветра. Корнелию словно втянуло в воронку смерча, заполненную кусочками льда, и она, не осознавая, что делает, призвала на защиту свою чародейскую силу.
Девочка очнулась в точно таком же дворце, какой видела во сне прошлой ночью. Она в изумлении огляделась по сторонам. Стены, пол и потолок — всё было сделано изо льда. Изогнутый купол огромного зала, в котором очутилась чародейка, поддерживали массивные колонны. Солнечный свет лился внутрь сквозь ледяные окна. Лучи преломлялись в мириадах кристалликов, из которых состоял потолок, заставляя их переливаться всеми цветами радуги. На стенах висели зеркала, отражавшие сияние так, что каждый дальний уголок, каждая трещинка в полу были залиты светом.
Во дворце было очень красиво, но так холодно, что Корнелии казалось, будто она сама превращается в льдышку. Она обхватила себя руками за плечи, пытаясь удержать тепло, но разницы не почувствовала.
— Ну как тебе нравится мой дворец? Корнелия обернулась. Именно этот голос говорил с ней из Ледяного цветка. К девочке приближалась стройная высокая женщина. Она была необыкновенно хороша собой, а ее голубые глаза сверкали словно бриллианты. Ее окружала свита из почтительно кланяющихся маленьких человечков.
Все они, казалось, носили одежду изо льда, тоже блестевшую как бриллианты.
— Я так рада, что ты наконец приняла разумное решение. — Прекрасная женщина подошла совсем близко, и Корнелии захотелось сбежать — вокруг незнакомки распространялся пробирающий до костей холод. Но у девочки не было сил пошевелиться. Она будто примерзла к полу. В следующую секунду она ощутила, как к ее лбу прикоснулись холодные губы. Поцелуй был таким ледяным, что кожу на лбу обожгло холодом. Корнелия не удивилась бы, если бы на этом месте возникли волдыри. Но боль вдруг прошла, и чародейке стало лучше. Девочка больше не мерзла. Но при этом ее не оставляло чувство, что она только что забыла что-то важное. Корнелия попыталась уцепиться за свои воспоминания.
— Лилиан... Что с Лилиан? — с трудом выговорила она.
— Не бойся, дитя мое. Пока ты носишь на шее Ледяной цветок, твоя сестра будет в безопасности.
— Но где я? — Корнелия отчаянно пыталась сохранить оставшиеся кусочки своей личности.
— Ты у меня во дворце, а я — Ледяная королева. Однажды наступит день, когда все вокруг станет твоим. Я выбрала тебя, и теперь ты станешь моей дочерью.
-Но...
Ледяная королева положила руку девочке на плечо и прижала к ее губам холодный палец.
— Не перечь мне. Помни о своей сестре!
Увидев на лице Корнелии страх, женщина холодно рассмеялась и снова поцеловала чародейку в лоб. На этот раз девочке не было больно, но поцелуй настолько глубоко заморозил ее память, что прежняя жизнь виделась ей словно во сне. Она не сопротивлялась и позволила облачить себя в платье из сияющего льда — холод больше не обжигал ее. Магия Ледяной королевы парализовала волю девочки и ее чародейские способности, и теперь Корнелия желала только одного — служить этой прекрасной женщине.
«Голубой гном» доиграл очередную песню. Повинуясь властному взгляду миссис Боксер (та была в пышном фиолетовом наряде феи и с золотой волшебной палочкой в руках), Ирма направилась к микрофону.
— Друзья, как я уже говорила, сегодня мы выберем два лучших костюма. Пока вы танцевали и развлекались, за вами наблюдали судьи. После длительного обсуждения они наконец пришли к единому мнению. Приз за самый фантастический костюм достается... — Наслаждаясь моментом, Ирма сдала паузу. От нетерпения кое-кто из мальчишек начал свистеть. — Итак, приз за самый фантастический костюм достается... Красному дракону!
Под гром аплодисментов Мартин и два его приятеля поднялись на сцену. Ирма что-то прошептала Мартину на ухо, а потом обратилась к залу:
— Три первых ряда, не могли бы вы немного отойти назад?
Она подала Мартину знак, и из пасти дракона вырвался длинный язык пламени. Зрители пришли в неистовство. Они так громко хлопали в ладоши и топали ногами, что Мартину пришлось выпустить пламя на бис. Публика продолжала восторженно кричать, но огня больше не последовало. Мартин снял с себя драконью голову.
— Устройство заело... — смущенно пробормотал он в подставленный Ирмой микрофон.
Сияющая Ирма чмокнула победителя в щеку.
— Это и правда было здорово, — прошептала она. Лицо Мартина сделалось краснее, чем голова дракона, и зал одобрительно загудел. Тем временем Ирма незаметно пихнула дракона в щеку, давая понять, что ему пора покинуть сцену.
— Теперь перейдем к призу за самый красивый костюм. Приз получает... — В зале снова поднялся гул, все ждали оглашения имени победителя. Ирма засмеялась: — Пожалуйста, успокойтесь! Потише, а то вы ничего не услышите! — Когда толпа наконец угомонилась, чародейка продолжила: — Приз получает Хелен Доусон за костюм Солнца!
На сцену поднялась робкая светловолосая девочка в умопомрачительном наряде, расшитом золотыми блестками. Получив из рук Ирмы приз, она быстро ретировалась. Когда аплодисменты стихли, Ирма закончила свою речь:
— А сейчас «Голубой гном» исполнит последнюю на сегодня песню. Спасибо вам всем за чудесный вечер!
Зал сотрясали громовые овации, но вот Мэтт взял первый аккорд, и все начали искать себе партнеров и партнерш для закрывающего праздник танца.
Когда последние, шумные и разгоряченные, гости покинули школу, организаторы вечера принялись за уборку.
—        Я останусь и помогу вам, — сказала Тарани подругам, одновременно поймав взгляд Вилл. Рыжеволосая чародейка направлялась к выходу вместе с Мэттом. Тарани повысила голос, так чтобы Вилл услышала: — Нам нужно кое о чем поговорить.
Вилл на секунду заколебалась, а потом обратилась к Мэтту:
— Я тоже, пожалуй, останусь и помогу. Парень улыбнулся, кивнул и, закинув на плечо гитару, вышел из зала.
На демонтаж декораций ушло совсем немного времени, вскоре Шеффилдская школа снова приняла свой привычный вид.
— Можете идти домой, — сказала Тарани остальным девочкам из команды оформителей, когда весь мусор оказался свален в одну большую кучу. — Мы тут сами закончим.
— С Корнелией что-то не так, — объявила Тарани, как только четыре подруги остались одни.
— А может, у нее просто неудачный день? — предположила Ирма. — Она с самого утра была не в духе.
— Сама посуди, прийти в школу в обличье Стражницы — разве это похоже на нашу рассудительную Корнелию? — парировала Тарани.
— Ты права! — закивала Хай Лин. — Мы пытались с ней поговорить, но не смогли до нее достучаться. Она просто нас не слушала.
Девочки замолчали. Потом снова заговорила Тарани:
— Она была холодна как лед. Я старалась расшевелить ее, но все напрасно. Никогда ее такой не видела.
— Это неспроста. Уверена: это дело по части чародеек! — Хай Лин обвела подруг серьезным взглядом, и те кивнули, соглашаясь.

0

6

Глава 6. Где же Корнелия?

— Не могли же они улечься спать в такую рань! — нетерпеливо воскликнула Ирма, нажимая на кнопку домофона.
— Кто там? — раздался наконец голос Корнелии.
— Это мы. Впустишь нас? — Вилл уже схватилась за дверную ручку.
— Хм, не лучшая мысль. Мне... мне нездоровится и...
— Корни, ты сейчас же откроешь эту дверь, ясно? — Тарани была настроена решительно.
— Ох... ну ладно, открываю.
Когда подруги добрались до квартиры, им и тут не сразу отворили. Защитная цепочка не давала двери открыться до конца, и Корнелия опасливо выглядывала в щелочку.
— А ну, открывай дверь! — резко скомандовала
Вилл. Ей уже начали надоедать эти штучки.
Светловолосая девочка с неохотой впустила подруг в квартиру. На звук голосов в коридор тут же выскочил Наполеон, и Вилл заметила, как старательно он избегает Корнелии.
— Почему ты не пошла на вечеринку? — спросила Вилл, испытывая подругу.
— На вечеринку? Ой, я неважно себя чувствовала и...
— Ты не Корнелия, ты ее астральная капля, — вставила Ирма, прежде чем подруги успели ее остановить.
— И что с того? Разве это незаконно? — Астральная капля с заносчивым видом скрестила руки на груди. В этот миг она была так похожа на оригинал, что трудно было не улыбнуться. Но Тарани была настроена решительно:
— Где Корнелия?
— Мне запрещено рассказывать об этом.
— Нет, нам-то ты можешь рассказать. — Хай Лин умоляюще глядела на двойника подруги. — Мы боимся, что Корнелия влипла в серьезные неприятности. Если мы не отыщем ее, она может так и не вернуться, и ты застрянешь здесь навсегда!
На мгновенье чародейкам показалось, что идея заменить настоящую Корнелию представляется астральной капле заманчивой, однако она все же заговорила:
— Ну ладно, но я не хочу, чтобы потом у меня возникли проблемы. Скажу Корнелии, что вы силой заставили меня выдать, куда она отправилась.
— Хорошо, ну давай же, расскажи нам! — Ирма в нетерпении сжала кулаки. Ей так и хотелось побыстрее вытрясти ответ из двойника их подруги.
— Она сказала, что должна спасти Лилиан.
— Лилиан? — переспросили сбитые с толку чародейки.
— А при чем тут Лилиан? — Тарани сузила глаза и вопросительно поглядела на астральную Корнелию. Та лишь беспомощно развела руками.
— Понятия не имею. В том, что она мне рассказала, было не очень-то много смысла.
— Ты знаешь, куда она отправилась? — спросила Хай Лин.
Астральная капля пожала плечами.
— Там была какая-то история с Ледяным цветком. Голос приказал ей перенестись в другой мир, иначе с Лилиан случится что-то ужасное, и еще... — Астральная Корнелия замялась.
— Говори! — прошипела Ирма.
— ...ей ни при каких обстоятельствах нельзя было приводить с собой других Стражниц.
Четыре чародейки переглянулись.
— Вы думаете о том же, о чем и я? — спросила Вилл. Все кивнули и тут же создали свои астральные капли.
— Так, — обратилась Тарани к компании двойников. — Каждая из вас сейчас вернется домой и ляжет спать. Если кто-то спросит у вас, как прошла вечеринка, говорите, что отлично и что вы очень устали.
— Какая вечеринка? — заинтересовалась астральная Ирма
— Бал-маскарад, — ответила настоящая Ирма и пустилась было в подробные объяснения, но Тарани остановила ее.
— У меня такое чувство, что нельзя терять времени. Мы должны немедленно отправиться в Кондракар.
«Я рад, что вы прибыли так быстро». — Мягкий голос Оракула прозвучал еще до того, как девочки сообразили, что очутились в Кондракаре.
— Вы знаете, где Корнелия и что с ней произошло? — Ирма вопросительно глядела на мудрейшее существо во всем Кондракаре, а может, и во Вселенной. Оракул кивнул и ласково улыбнулся пылкой юной Стражнице.
«Она попала в плен к исполненной зла Ледяной королеве, которая с помощью могущественного Снежного дракона опустошила целый мир».
— Но почему Корнелия отправилась к ней без нас? Что с ней? — затараторила Ирма. Тарани осадила ее взглядом, и водяная чародейка нетерпеливо вздохнула. Но тут Оракул взял ее за руку и произнес:
«Это хорошо, что ты так переживаешь за свою подругу».
Он обвел теплым взглядом всех чародеек и продолжил:
«Вы поступили как настоящие подруги — почуяв неладное, вы не стали дожидаться утра и сразу отправились сюда. Садитесь, я расскажу вам одну историю».
Он на миг умолк, а потом повел свой рассказ:
«В одном далеком мире находится Страна Тысячи Рек. Когда-то это было одно из самых красивых мест во Вселенной, полное жизни, цветущее и населенное самым радостным и веселым народом, какой только можно представить. Жители Страны Тысячи Рек всю свою жизнь оставались детьми: они не знали ни борьбы, ни соперничества, ни тревог. — Оракул мягко рассмеялся. — Если бы только мы все могли вести такую жизнь! — Потом он вдруг стал серьезным. — Но произошло страшное. Снежный дракон и жестокая Ледяная королева разорили их мир. Там не осталось ничего: где раньше зеленели парки и цвели сады, воцарилась ледяная пустыня. Многие местные жители подпали под чары Ледяной королевы и отправились к ней в услужение, но есть и такие, кому удалось скрыться от нее».
Оракул помедлил, словно раздумывая, продолжать ли историю. Наконец он снова заговорил:
«Я дал им пять Ледяных цветков, с помощью которых они смогли бы призвать вас. По какой-то причине Корнелия получила зов раньше остальных, и не от тех, кому я дал цветки. К сожалению, сейчас она под властью Ледяной королевы. — Лицо Оракула сделалось озабоченным. Казалось, он сожалел, что ему приходится сообщать девочкам такие новости. — Жители Страны Тысячи Рек никогда не принимали свою волшебную силу всерьез. — На губах Оракула промелькнула смутная улыбка. — Магия была им не нужна. До недавнего времени».
—        Все это означает, что мы должны были все вместе отправиться в Страну Тысячи Рек, чтобы сразиться с Ледяной королевой и Снежным драконом? — спросила Вилл.
Оракул кивнул.
— Но почему Корнелия не сказала нам, что с ней происходит? — недоуменно покачала головой Тарани.
«Все дело в магии Ледяной королевы. Когда вы попадаете под ее влияние, вам становится холодно и одиноко. Вы просто забываете, что рядом есть друзья и близкие, которые заботятся о вас и хотят вам помочь. Возможно, это самое ужасное из того, что творит эта холодная женщина».
— И Корнелия там совсем одна, под действием чар этой мерзкой королевы? — Ирма вскочила и, пытаясь сдержать рвущийся наружу гнев, стала мерить шагами зал.
— А как она, должно быть, волнуется за Лилиан! — добавила Хай Лин.
Мудрый владыка Кондракара на мгновение прикрыл глаза и задумчиво кивнул.
«Вы уже знаете, как вам следует поступить».
— Да! Чего же мы ждем? — Вилл выставила вперед ладонь, на которой тут же возникло Сердце Кондракара, а остальные чародейки протянули к нему руки. Они еще успели расслышать, как Оракул пожелал им удачи в битве, а потом волшебный вихрь понес их сквозь пространство и время.
— Брр, как тут холодно! — Ирма обхватила себяруками. — Неплохо бы на досуге создать полярный вариант чародейского костюма. — Она оглядела себя и натянула топ пониже, чтобы хоть как-то прикрыть живот.
Тарани положила ладони Ирме на плечи и передала подруге немного тепла.
— Кто еще нуждается во внутреннем подогреве? — спросила она, и Вилл с Хай Лин выстроились в очередь за Ирмой.
Пейзаж этого мира был поистине фантастическим. Кругом, насколько хватало глаз, были только снег и лед, освещенные холодным солнцем. Его лучи заставляли снега сверкать, словно россыпи драгоценных камней.
— А тут ничего, только холодно, — сказала Вилл. — Что будем делать?
— Стоит поискать местных жителей, прячущихся от Ледяной королевы, — произнесла, осмотревшись, Хай Лин.
— Хмпф! Что-то поблизости не видно никакой справочной, где можно было бы узнать, как к ним пройти. — Ирма приставила ко лбу ладонь, чтобы яркий свет не слепил глаза, и вгляделась в даль.
На линии горизонта вздымались какие-то холмы, поросшие лесом. Тарани указала на них.
— Если бы я где-нибудь пряталась, то уж точно не на плоской равнине, — заявила она. — Давайте исследуем лес.
На деревьях все еще оставались листья — правда, замерзшие и отвердевшие. Вилл в изумлении дотронулась до сверкающей серебром кроны.
— Ой! — На месте пореза тут же выступила кровь, и чародейка сунула большой палец в рот.
Ирма не смогла удержаться и тоже дотронулась до листвы. Как и Вилл, она порезалась о бритвенно-острую кромку листа.
Тарани передернуло.
— Да, место не для пикника!
И тут что-то со свистом рассекло воздух.
— Осторожно! — вскричала Хай Лин и юркнула под дерево, прячась от летевшего над лесом Снежного дракона. Зверь был огромен, а его ледяная шкура искрилась и мерцала, будто ее покрывали алмазы. Широченные крылья дракона были совершенно прозрачны, и каждый их взмах насылал на девочек волну убийственного холода.
Чародейки тесно прижались друг к другу, а Тарани трудилась изо всех сил, создавая вокруг них теплый кокон.
— Не воображайте, что можете скрыться от Ледяной королевы, — раздался пронзительный голос. Четыре чародейки в изумлении вскинули головы. В эту минуту дракон пошел на снижение совсем рядом с их укрытием. Только густое сплетение веток, покрытых замерзшими листьями, помешало зверю заметить девочек. Зато те увидели необыкновенно красивую женщину, восседавшую на шее у громадного белого монстра.
— Я знаю, что вы здесь. Скоро я подчиню вас своей власти, как и остальных жалких людишек в этой стране. — Смех женщины был до того леденящим, что по спинам чародеек поползли мурашки.
— Что теперь? — прошептала Тарани.
— Нужно притаиться и последить за врагом, чтобы узнать его слабые стороны, — сказала Ирма.
— По-моему, разумно. — Хай Лин одобрительно посмотрела на подругу.
—        Обменяетесь комплиментами в другой раз. Бежим! — скомандовала Вилл и помчалась между деревьями. Подруги не отставали.
Однако Снежный дракон и Ледяная королева все же обнаружили их. Только девочки выскочили на опушку, как из пасти дракона с шипением и треском вырвался сияющий язык льда. Словно замороженная молния, он преследовал девочек. Чтобы спастись, им пришлось разбежаться в разные стороны.
— Тарани, сделай что-нибудь! — взмолилась Хай Лин, когда насмерть перепуганные чародейки снова оказались под защитой густых ветвей. Огненная чародейка собралась с силами и направила ввысь, навстречу чудовищу, огромный огненный шар. Последовавший за этим душераздирающий рык свидетельствовал о том, что удар попал в цель, но вскоре дракон вновь поднялся в воздух и продолжил погоню.
— Давай, Тарани, еще разок! — простонала Вилл и, запыхавшись, добавила: — Пожалуй, мне не мешало бы уделять больше внимания урокам физкультуры...
Тарани направила в монстра следующий огненный шар, еще мощнее прежнего. И снова удар достиг цели.
— У меня не хватит сил, чтобы остановить его.
Нужно придумать другой выход, — крикнула огненная чародейка на бегу. Разъяренный рев с небес убедил чародеек в том, что она права.
—        Как же сейчас не хватает Корнелии! Она бы могла сделать так, чтобы земля укрыла нас... — Ирма неслась рядом с Хай Лин. — Как насчет бури, Хай Лин? Может, это задержит дракона, а мы пока подыщем укрытие.
Вдруг земля ушла у Ирмы из под ног. Она отчаянно рассекала воздух руками и ногами, но так и не могла найти опоры. Чародейка летела вниз, в таившуюся под коркой снега пропасть.
— Ох! — вскрикнула она, неловко приземлившись на спину. Она видела где-то высоко над собой лица подруг.
— С тобой все в порядке? — прогремел голос Тарани, усиленный сводами ледяной пещеры.
Ирма кивнула и поднялась на ноги. Драконий рык прозвучал ближе. Три оставшиеся наверху чародейки беспомощно переглянулись. Они не могли бросить Ирму одну в ледяной ловушке. Что же делать?
—        Прыгаем! — шепотом скомандовала Вилл и, юркнув в дыру, присоединилась к Ирме. Остальных долго ждать не пришлось. В тот же миг по земле возле спасительной дыры прошелся язык сверкаю щего льда. Девочки схватились за руки и кинулись в глубь ледяного туннеля. Когда их силы иссякли, запыхавшиеся подруги рухнули на землю.
— Мы сбежали! — с улыбкой воскликнула Вилл. — Мы одурачили Снежного дракона и Ледяную королеву.
— Да, но... я только одного не понимаю, — за думчиво проговорила Ирма. — Почему Хай Лин не провалилась сквозь снег? Она пробежала прямо над дырой — и ничего, а я упала. — Ирма пристально поглядела на Хай Лин. Та не выдержала и засмеялась. — Неужели я вешу настолько больше тебя? — Ирма ущипнула себя за живот. — Хмпф, может, тут и правда отложилось слишком много молочных коктейлей и чипсов. — На лице Ирмы появилось сожаление, которое, впрочем, тут же сменилось задорной, проказливой улыбкой. — Зато они такие вку-усные!
Настроение у девочек поднялось, и они продолжили свой путь по туннелю. Вскоре они оказались у развилки, где дорога разделялась натрое.
— Интересно, где мы? — Вилл вопросительно взглянула на подруг. — И как нам выбраться отсюда?
— Понятия не имею, — ответила Тарани и задумалась. — Но мы ведь хотим отыскать людей, скрывающихся от Ледяной королевы. Не исключено, что этот подземный лабиринт — их убежище. — Она закрыла глаза и сосредоточилась. — Здесь неподалеку есть люди! — Огненная чародейка глубоко вздохнула и сконцентрировалась на мыслях чужеземцев. — Не могу различить их мысли, но то, что они тут, я чувствую. — Она открыла глаза и указала на левое ответвление туннеля. — По-моему, нам сюда.
Вскоре девочки достигли еще одной развилки. На этот раз Тарани выбрала правый туннель.
— Уверена, что мы тут уже проходили, — сказала Хай Лин через некоторое время.
— У меня такое же чувство, — кивнула Вилл.
— Как же быть? — вздохнула Тарани. — Не сомневаюсь, что где-то здесь, среди путаницы проходов, прячутся люди. Однако мысли не всегда движутся теми же дорогами, которыми можем пройти мы.
— Но ведь вокруг нас сплошной лед. — Ирма дотронулась пальцами до стены. — Тарани, не могла бы ты его немножко подтопить?
Огненная чародейка взяла кусочек льда, положила его на ладонь и в мгновение ока превратила в Ирмину стихию, воду. Потом Тарани перелила воду в подставленные ковшиком руки Ирмы, и та внимательно слушала, пока вода снова не превратилась в льдышку.
— Да, все правильно, — кивнула Ирма. — Тут есть люди. Вода недовольна: ей не нравится быть льдом. Она хотела бы нам помочь, но не может, потому что сразу замерзает. — Чародейка уронила кусочек льда на пол.
Тарани задумчиво нахмурилась.
— Возможно, если я буду по пути растапливать ледяные осколки, они смогут указать нам верное направление...
— Давай попробуем, — ответила Ирма.
Теперь, как только девочки оказывались у развилки, они спрашивали у воды, в какую сторону идти.
Наконец подруги услышали в дальнем конце туннеля голоса и увидели огни. Тарани, шедшая впереди, остановилась.
— Может, прежде чем врываться к людям, о которых мы ничего не знаем, стоит прощупать почву?
— Я пошлю вперед ветерок, — решила Хай Лин и создала легкий бриз, подувший вдоль туннеля. Вскоре она позвала его назад. Остальные напряженно ждали. — Там большой зал, а внутри какие-то существа — они не выглядят страшными или опасными, но это всё, что мне удалось узнать. — Хай Лин обвела взглядом подруг. — Может, попробовать еще раз?
— Нет, мы сами туда войдем, — сказала Вилл и крепко сжала Сердце Кондракара. — На всякий случай держитесь поближе ко мне, вдруг придется объединить нашу мощь?..

0

7

Глава 7. Страна Тысячи рек.

Вскоре туннель вывел чародеек в огромную пещеру. Хоть лучи солнца и не могли проникнуть сюда сквозь толщу льда, здесь все же было довольно светло. Четыре Стражницы остановились у входа. Пока они жались к холодной стене, Вилл, стоявшая впереди, оглядела ледяную пещеру и прошептала:
— В центре стоит что-то вроде большого трона.
На нем сидят люди. Кажется, двое, но отсюда трудно рассмотреть. Вокруг трона копошатся какие-то существа. Выглядят они весьма странно!
Любопытная Ирма пролезла вперед. Увидев причудливых созданий, вперевалочку передвигающихся по пещере, она едва не прыснула со смеху. Больше всего они напоминали окуклившихся гусениц — но с ногами!
— Да уж, они точно не кажутся опасными, — прошептала чародейка остальным.
Девочки вошли в пещеру и немедленно были замечены одной из «гусениц», сидевших на троне.
— Фиалка, дуреха, гляди: они явились!
Толпа маленьких существ, переваливаясь и спотыкаясь, бросилась к подругам. Местные жители были не выше пятилетних детей. Когда они приблизились, Стражницы обнаружили, что выглядят они в точности как люди. Их тела казались такими бесформенными потому, что были укутаны в многослойные теплые одежды. С виду было бы невозможно отличить мужчин от женщин, если бы все мужчины не носили курчавые золотистые бороды.
— Это и правда они? — в недоумении спрашивали друг друга человечки, таращась на девочек.
— Эээ... все зависит от того, кого вы ждете, — дружелюбно ответила Тарани.
— Конечно, они, — проворчала одна из двух коротышек, сидевших на троне, — та же, что говорила раньше. — Я же вам твердила, что Фиалка получила магическую штуку от Оракула, вот она и призвала Стражниц. — Коротышка умолкла и съехала по ледяному скату сбоку от трона. Кресло было слишком высоко для местных жителей, чтобы просто прыгать с него. Женщина заковыляла к чародейкам. Остальные человечки расступились, освобождая ей проход.
— А где пятая? — Маленькая женщина снова развернулась к трону. — Фиалка, где еще одна? Та, у которой сила Земли? У нее еще должны быть светлые волосы. Ты что, опять что-нибудь напутала?
Вторая женщина тоже скатилась с трона и приблизилась к Стражницам.
— Вот ты всё треплешь языком, Роза, но что ты на самом деле знаешь? Ничего! Так-то! — Коротышка так яростно затрясла головой, что Хай Лин испугалась, как бы та не отвалилась. — Я же тебе говорила, что из этого ничего не выйдет, но нет, ты же никого не слушаешь!
— Ты дуреха, Фиалка. Сама что ли не видишь, что они все-таки прибыли? — Роза снова окинула девочек пристальным взглядом. — Вы ведь Страж-ницы, так?
Вилл и остальные чародейки закивали, и маленькая женщина скрестила руки на груди. Это было несколько затруднительно (из-за многослойной одежды) и выглядело вовсе не так внушительно, как ей казалось.
— А почему вы не привели с собой ту, что владеет силой Земли? Если начистоту, то она-то нам больше всех и нужна.
— Ты глупа как пробка, Роза, — обратилась к ней ее соседка. — Слышишь только то, что хочешь услышать.
— Это ты меня глупой называешь? — Роза уперла руки в бока и задрала подбородок. — Если тут и есть кто без мозгов, то уж точно не я!
— О, ну конечно, ты умная, такая умная, что дальше некуда! — Фиалка повернулась к Розе спиной и заковыляла обратно к трону. Чтобы взобраться на него, ей пришлось воспользоваться вырубленными сзади ступеньками. Роза же не желала прекращать разговор. Она следовала за Фиалкой по пятам и одно за другим выкрикивала обидные прозвища. Вилл утомленно посмотрела на подруг.
— Кажется, добиться от этой парочки хоть какой-то информации будет непросто.
— Но попробовать-то стоит, — возразила Тарани и направилась к трону, на котором продолжали ругаться две крошечные женщины.
— А ну, прекратите! — Тарани произнесла это строгим судейским тоном, которому научилась от мамы. Роза и Фиалка немедленно перестали ссориться и в удивлении уставились на девочку. — Вы можете объяснить нам, что здесь происходит?
— Это всё Фиалка затеяла, — начала было Роза.
— Меня не интересует, кто что затеял, — оборвала ее Тарани. — Мы прибыли сюда, чтобы помочь вам сразиться со Снежным драконом и Ледяной королевой. Но мы не можем приступить к делу, пока всего не узнаем.
— Но где пятая Стражница? — снова спросила Роза, но на этот раз более покладистым тоном.
— Оракул сказал, что ее похитила Ледяная королева. — Ирма встала рядом с Тарани и пристально посмотрела на Фиалку. Та отвела глаза и уткнула взгляд в пол.
— Всё дело в круге, — пробормотала она. — Я не довела линию до конца. — Она вскинула голову, и все увидели слезы на ее глазах. — Это потому, что появился Снежный дракон. Я испугалась, я... — Женщина разрыдалась, и Роза успокаивающе обняла ее за плечи.
— Не расстраивайся, дорогая сестра, — произнесла Роза. — Этого ужасного монстра любой бы испугался.
— Да, но там, в кольце, я уронила один из Ледяных цветков! — Теперь Фиалка рыдала так, что ее слова можно было разобрать с большим трудом. — Боюсь, Ледяная королева подобрала талисман и воспользовалась моим кругом.
— А что с остальными Ледяными цветками, которые дал вам Оракул? —поинтересовалась Хай Лин.
Шмыгая носом, Фиалка порылась в многочисленных карманах и достала четыре цепочки — на каждой висела сверкающая подвеска.
—        Точно такая же штука висела у Корнелии на шее в день бала! — ахнула Тарани.
— Ты что же, так и не отправила волшебные Цветки назад Оракулу? — Роза с возмущением глядела на Фиалку. — Та ведь обещала.
— Да, но ты тогда не дослушала меня до конца, постоянно прерывала и... — Не прошло и минуты, как они снова затеяли ссору.
— Хватит!
От неожиданности две коротышки смолкли. Вилл с восхищением посмотрела на Тарани. До чего же было удивительно, когда эта добрая и застенчивая девочка вдруг становилась настойчивой и в голосе у нее появлялись командные нотки.
— Но, если Фиалка не успела вас призвать, откуда же вы тогда взялись? — озадаченно спросила Роза.
— Нас отправил сюда Оракул, — ответила Ирма.
— Вас только четверо, сумеете ли вы нам помочь? — Фиалка с надеждой смотрела на Страж-ниц.
— Когда мы впятером, наша сила многократно возрастает, но мы сделаем что сможем. — Вилл не сводила глаз с маленьких женщин на троне. — Однако только при том условии, что вы, безо всяких ссор и споров, расскажете нам, что произошло на вашей земле.
— Ты начнешь, дорогая сестра? — Роза ободряюще посмотрела на Фиалку. Та уселась на краешек трона, вздохнула и принялась теребить края своей одежды.
— Вообще-то, времени у нас не так много, — раздраженно заметила Ирма. — Мы очень волнуемся за нашу подругу, томящуюся в плену. Так что начинайте поскорее...
У Фиалки задрожали губы.
— Думаете, просто говорить, когда на тебя давят? — Она шмыгнула носом и утерлась рукавом.
— Начните с самого начала, — мягко посоветовала Хай Лин и наслала на маленькую женщину легкий летний ветерок. Видимо, ветерок о чем-то напомнил Фиалке, и на ее зареванном личике заиграла улыбка. Чародейки при виде нее тоже не смогли не улыбнуться. А Роза и Фиалка тем временем залились счастливым смехом. От них смех распространился и на остальных подземных жителей, наблюдавших за разговором Стражниц и сестер-правительниц.
— Ох, как же хорошо снова посмеяться вволю! — произнесла Фиалка, поглаживая себя по животу. — Теперь я все вспомнила. Кстати, мы ведь так и не представились. — Она указала на Розу. — Это моя сестра. Мы королевы Страны Тысячи Рек. — Тут ее улыбка угасла. — То есть мы были ими, пока не появилась Ледяная королева.
Роза подхватила ее речь:
— Сначала она была просто красивой дамой с большим белым псом. Очень приятной дамой, надо признать. И еще она умела делать восхитительные цветы.
— Вот только они были изо льда, поэтому сразу таяли, — продолжала Фиалка.
— Очень, очень красивые цветы... — вздохнула Роза.
— Да, ты была прямо-таки очарована ими, Роза! — Голос Фиалки зазвучал резче. — Именно ты позволила ей устроить в одной из долин сад ледяных цветов.
— Да, зато я первая заметила, что ее пес какой-то странный — он рос будто на глазах. А когда я поделилась с тобой своим открытием, ты только отмахнулась.
— Ничего подобного! Это я обнаружила, что собака превращается в дракона!
Фиалка не дала сестре договорить:
— Брось! Ты никогда не могла...
— Прекратите! Вы ведете себя хуже, чем мой младший братец и его приятели! — сердито воскликнула Ирма. — Еще раз начнете ссориться, и мы откажемся вам помогать!
— Но как же Корнелия? — испугалась Хай Лин.
Ирма устало закатила глаза.
— Сразу видно, что у тебя нет младших братьев или сестер, — сказала она подруге. — Достаточно только пригрозить — и они сразу станут как шелковые. — Довольная собой, чародейка перевела взгляд на маленьких женщин — те сидели, взявшись за руки, и дрожали.
— Хорошо-хорошо, мы больше не будем спорить, — клятвенно пообещала Роза и повела рассказ о том, как Ледяная королева постепенно прибирала к рукам Страну Тысячи Рек. Сестры рассказали также, что среди тех, кто хоть однажды сталкивался с Ледяной королевой или Снежным драконом, начинались постоянные ссоры и раздоры.
— Каждый клочок нашей земли постепенно покрывался льдом, а мощь королевы всё росла, — прошептала Фиалка, поежившись.
— Но самое страшное произошло с теми, кого коснулось леденящее дыхание Снежного дракона. Их сердца становились холоднее льда, и отныне их не заботило ничто, кроме них самих. — Роза наклонилась к Стражницам и громко прошептала: — А еще ходят такие слухи: тот, кого поцелует Ледяная королева, начисто позабудет всех, кем когда-то дорожил.
Фиалка кивнула и продолжила:
— И все, кто находится в ее власти, живут у нее во дворце.
— Когда мы поняли, к чему все катится, было уже слишком поздно. Почти все жители страны подпали под чары королевы. Только тем, кого вы видите в этой пещере, удалось скрыться.
Фиалка широко раскинула свои маленькие пухлые ручки.
— Но мы не можем прятаться здесь вечно. И, хотя мы надеваем на себя всю теплую одежду, какая у нас есть, мало-помалу холод Ледяной королевы проникает в наши сердца. — Она с грустью посмотрела на сестру. — А иначе с чего бы нам постоянно ссориться?
Роза мягко покачала головой.
— Зато мы научились мириться, чего не умели до прихода королевы.
Две сестры крепко обнялись и разрыдались.
Чародейки неуверенно переглянулись. Теперь они знали, что произошло в этом мире, но не имели ни малейшего понятия, что делать дальше. Роза и Фиалка продолжали плакать, и остальные тепло укутанные человечки вокруг них тоже пустили слезу.
Вилл глубоко вздохнула и взяла Розу за руку.
— Мы знаем, что у вас беда, но сейчас не время горевать. Как уже сказала Ирма, мы хотим сразиться с Ледяной королевой и освободить Корнелию.
Но каким способом с ней бороться — вот что хотелось бы знать.
Роза вытерла слезы и развела руками.
— Чем больше кругом льда, тем прочнее власть королевы. С помощью этого холода она сгубила нашу землю... — Голос коротышки снова задрожал. — Она уничтожила все цветы и деревья. Как же нам снова вернуть нашей земле плодородие и процветание? — Роза снова шумно разрыдалась, а за ней и все остальные.
— Мы должны пробудить землю и избавить ее ото льда, но без Корнелии мы не справимся. — Вилл приходилось напрягать голос, чтобы перекричать всеобщий плач. — Сначала нужно освободить ее.
Ирма кивнула, нахмурилась и стала приводить в чувство Фиалку. Она легким движением сняла маленькую, заливающуюся слезами женщину с трона и поставила ее перед собой на землю. Фиалка продолжала плакать, слезы градом катились по ее щекам. Тогда Ирма схватила ее за плечи и несколько раз деликатно встряхнула.
— Ну-ка быстренько прекращайте реветь и расскажите нам, как добраться до дворца Ледяной королевы.
Фиалка еще пару раз всхлипнула и наконец взяла себя в руки.
— Мы можем отвести вас туда.
— Что? — изумленно уставилась на нее Вилл. — Вы хотите сказать, что можете запросто войти к королеве?
У Розы со страху глаза полезли на лоб.
— Нет-нет, что вы! Нам туда входить нельзя. Только сунешься — и королева тебя мигом заколдует. — Женщина склонила голову набок, и в ее глазах появилась хитринка. — Но мы с Фиалкой нашли место, откуда можно подслушивать. — Она выжидающе поглядела на девочек. Те нетерпеливыми жестами велели ей продолжать. — Это место находится под тронным залом королевы. Если встать в одном из ледяных туннелей, то услышишь, что происходит наверху. — Она передернула плечами. — Только мы нечасто туда ходим, потому что там очень, очень холодно, и еще мы боимся, что нас учует Снежный дракон.
— Ведите нас туда, — велела Вилл и сняла с трона вторую сестру.

0

8

Глава 8. Дворец Ледяной королевы.

Две маленькие женщины торопливо семенили по ледяному лабиринту, а Вилл, Тарани, Ирма и Хай Лин в нетерпении следовали за ними.
— Я все думаю, как там Корнелия... — Тарани взволнованно закусила губу. — Надеюсь, мы не опоздаем.
— А что происходит с людьми, попавшими под чары Ледяной королевы? — спросила Ирма у сестер-правительниц.
Роза и Фиалка со страхом взглянули на нее и еле слышно ответили:
—        Их сердца превращаются в лед. Ни радости, ни печали, ни гнева, ни нежности —одно безразличие. Они только и делают что любуются своим отражением в огромных зеркалах, расставленных в ледяных залах. — Женщины остановились и крепко обнялись. Плечи их подрагивали, в глазах стояли слезы. — Это самая жуткая вещь, которую только можно себе представить — ты как будто становишься живым мертвецом!
— И что, неужели никто никогда не пытался сбежать? — Хай Лин взяла сестер за руки и повлекла их вперед.
— Некоторые пробовали, пока их сердца не замерзли окончательно, но таких смельчаков королева просто обращала в лед. Теперь они статуями стоят по всему дворцу. Брр! — От этой мысли у Фиалки застучали зубы, а Роза снова начала шмыгать носом.
— Скоро мы доберемся до места? — Ирма сгорала от нетерпения.
Фиалка кивнула и прижала палец к губам.
—        Тронный зал королевы наверху, — прошептала она. — Но мы должны вести себя тихо, а то Снежный дракон услышит.
Роза указала на слабый свет, струившийся сквозь тонкую трещинку в своде туннеля немного впереди.
— Мы дальше не пойдем. Правда ведь, Фиалка? Вторая женщина энергично затрясла головой.
— О нет, нет, ни за что не пойдем!
Не успели чародейки возразить, как две крошечные королевы развернулись и заковыляли назад. Но, дойдя до первого же поворота, сестры остановились и осторожно оглянулись. Им страшно хотелось знать, что будут делать Стражницы.
Вилл хотела было крикнуть что-то Розе и Фиалке вдогонку, но Тарани остановила ее.
—        Оставь их в покое. Им просто не хватает смелости.
-Но...
— А что, если заглянуть в эту дыру? — предложила Ирма и, не дожидаясь ответа, направилась к трещине.
— Не могу дотянуться. Хай Лин, похоже, есть работа для тебя. — Ирма отошла в сторону, а Хай Лин встала прямо под узким отверстием. Она воззвала к силам воздуха и, взлетев к потолку, прильнула к трещине. Остальные в нетерпении ждали, что она скажет.
—        Корнелия там? — прошептала Ирма.
Взору Хай Лин предстал огромный ледяной зал.
Повсюду сновали местные коротышки, облаченные в сверкающие наряды из снега и льда. Они не разговаривали друг с другом, зато постоянно останавливались, чтобы взглянуть на себя в одном из огромных зеркал, которыми были увешаны стены дворца. У входа в зал виднелись несколько ледяных статуй. Может, это были те, что восстали против тирании королевы и были за это превращены в лед? В дальнем конце зала находился трон.
На нем сидели две фигуры. Одна, без сомнения, была Ледяной королевой. А другая... Неужели это Корнелия? Хай Лин прищурилась, стараясь разглядеть фигуру получше. Да, похоже, это действительно была ее подруга, хоть ее и трудно было узнать в белом как снег платье и в высокой короне из сосулек. Почему она сидит рядом с королевой? Что происходит?
Перед троном, положив голову на передние лапы, лежал Снежный дракон. Спал ли он? Внезапно дракон вскинул голову, и Хай Лин осознала, что смотрит прямо в его изумрудно-зеленые глаза. Девочка отвела взгляд, но дракон настороженно шевельнул ушами и стал принюхиваться. Затем он поднялся и направился к трещине. Хай Лин тут же опустилась.
—        Быстро! Убираемся отсюда! — прошептала она и потащила подруг назад по коридору, туда, где притаились Роза и Фиалка.
Замешкайся они хоть на секунду, было бы поздно — Снежный дракон выпустил ледяную молнию и запечатал трещину.
— Где же мы теперь будем подслушивать? — вздохнула Роза, но ей никто не ответил. Все затаив дыхание ждали, что будет дальше. Прошло несколько минут, и подруги вздохнули с облегчением. Видимо, дракон успокоился на том, что заделал дыру. Опасность миновала.
— Ну, рассказывай! — потребовала Тарани у Хай Лин.
— Это фантастический, великолепный зал. Знаешь, Ирма, там все похоже на декорации, которые мы сделали для бала-маскарада, только гораздо красивее. Повсюду переливаются и мерцают кристаллы льда и...
— Все это, конечно, очень хорошо, Хай Лин. Но, прости, давай обойдемся без подробного описания интерьера. — Вилл умоляюще взглянула на подругу. — Лучше скажи, ты видела Корнелию?
Хай Лин всплеснула руками.
— Кажется, видела. Там, в дальнем конце зала, есть громадный сдвоенный трон. И, если не ошибаюсь, на троне рядом с королевой сидела Корнелия. — Она указала на только что запечатанную трещину. — Но я за свои слова не ручаюсь — отверстие было в углу, а зал такой большой...
Чародейки переглянулись.
— Чего тут думать! — воскликнула Ирма. — По-моему, надо соединить наши силы и разобраться с этой ледяной дамочкой и ее псом-переростком!
— Попридержи коней, Ирма! Разве не ты совсем недавно говорила, что нужно сначала разработать план? — напомнила подруге Хай Лин.
— И что? Может, ты уже придумала этот план? — обиделась Ирма.
— Нам не хватает информации, — задумчиво произнесла Тарани. — Хай Лин, можешь сказать, где находится трон по отношению к этому месту?
Хай Лин махнула рукой вдоль туннеля. Тарани попятилась назад, продолжая смотреть на Хай Лин.
— Скажешь «стоп», когда я окажусь прямо под троном, — прошептала она.
Когда подруга отошла на порядочное расстояние, Хай Лин вскинула руку:
— Стоп!
Тарани жестом подозвала к себе подруг.
— Я могу проделать здесь отверстие, и тогда мы услышим, о чем они говорят.
— А как насчет того, чтобы сделать большую дыру, чтобы мы могли в нее пролезть? — Вилл вопросительно посмотрела на Тарани.
— Наверное, у меня получится, но как мы поднимемся? — откликнулась Тарани.
— Я придам форму воде, которую ты растопишь! — с энтузиазмом воскликнула Ирма. — Сделаем ступеньки изо льда!
Вилл и Хай Лин закивали в знак согласия, но Тарани оставалась серьезной:
— Хорошо, но сначала я все же проделаю маленькую дырочку, и мы сможем точно определить, где находимся. Не хотелось бы попасть прямо в лапы к Снежному дракону. Правда ведь?
Чародейка сосредоточилась и выпустила к потолку огненный луч. Он, словно бур, вошел в толстый слой льда, и скоро до девочек донеслись звучащие наверху голоса. Голос Ледяной королевы узнать было несложно.
—        Надеюсь, ты счастлива здесь, Корнелия.
Я ни на миг не пожалела, что сделала тебя своей наследницей. С того самого момента, как я впервые установила с тобой контакт, я не сомневалась, что ты — именно та дочь, о которой я так долго мечтала! Ты зрелая и целеустремленная, ты не подвержена пустым смехотворным эмоциям или дурацким капризам. Ты действительно идеальная наследница Империи Льда. И уверяю тебя: этот нелепый мирок с его простодушными жалкими обитателями — всего лишь начало чего-то гораздо более великого!
Видимо, Корнелия ей возразила — Ледяная королева прервала свои рассуждения и воскликнула:
— Как?! Ты продолжаешь твердить об этой больной малявке и своих подружках-Стражницах? Ты меня разочаровываешь, я-то думала, ты выше всей этой чепухи. Все они — только часть дурных снов. Они ничего не значат для тебя.
— Тарани, попытайся телепатически дотянуться до Корнелии. Кажется, она все еще пытается бороться с чарами! — Ирма крепко стиснула кулаки. — Бедняжка Корнелия! Представляю, как ей сейчас должно быть тяжело.
Тарани собралась с силами и мысленно обратилась к Корнелии.
«Корнелия, мы здесь!Держись! — Она напряженно ждала ответа, но его не последовало. — Корни, ты меня слышишь? Это я, Тарани! Не слушай речей Ледяной королевы. Ты должна помнить нас: меня, Вилл, Хай Лин и Ирму. Не забывай, что ты одна из Стражниц Кондракара!»
— Она не ответила, но у меня такое чувство, будто она все слышала, — сказала подругам Тарани.
— Попробуй еще раз! — Голос Хай Лин звенел от напряжения.
Тарани закрыла глаза и снова постаралась сконцентрироваться.
«Корнелия, не сдавайся. Помни о Лилиан!» Через секунду сверху, из тронного зала, ясно донесся голос Корнелии, обращенный к королеве:
— Моя сестра... Что с ней? Вы обещали освободить ее, если я приду к вам.
— Это ужасно! — мрачно произнесла Вилл. — Нам пора вмешаться, и чем быстрее, тем лучше. Хай Лин, подлети к отверстию и посмотри, в каком месте оно выходит в зал.
Хай Лин сосредоточилась, и поток воздуха поднял ее к своду пещеры.
— Мы прямо за троном. Если выберемся тут, никто нас не заметит, пока мы не нанесем удар, — сказала воздушная чародейка, снова опустившись к подругам.
— А Снежного дракона поблизости не видела? — спросила Вилл.
— Нет, скорее всего, он в другом конце зала — охраняет трещину, из которой я выглядывала в прошлый раз.
- Тогда приступаем к делу, — произнесла Тарани и, обменявшись с Вилл ободряющими взглядами, торопливо расширила дыру. Тем временем Ирма соорудила аккуратную маленькую лесенку из талой воды, которая на холоде тут же снова замерзла.
—        Вы двое, — обратилась Вилл к Розе и Фиалке, с благоговением следившим за действиями девочек, — бегите отсюда подальше. Если Снежный дракон найдет нашу дыру, вы не должны попасться ему в лапы.
Представив себе ужасного дракона, изрыгающего острые стрелы льда, крошечные женщины тут же поспешили прочь.
— Удачи! — хором прошептали они девочкам, прежде чем скрыться за поворотом.
Девочки стояли у подножия лестницы, и Вилл приглушенным голосом отдавала подругам последние распоряжения.
— Тарани, ты займешься Снежным драконом, а ты, Хай Лин, вызови настоящий тропический ураган. Мы с Ирмой подхватим Корнелию и быстро укроемся тут, внизу. Как только увидите, что мы спустились, живо за нами. А потом со всех ног удираем отсюда, подальше от ледяных языков Снежного дракона.
— А разве нельзя заодно разобраться и с самой леди Холодильник? — разочарованно спросила Ирма.
— Без Корнелии у нас ничего не получится. Нам
не обойтись без ее магии в последней битве с Ледя
ной королевой и Снежным драконом.
Вилл поднялась первой и осторожно выглянула из дыры за троном. Хай Лин была права.
— Дракон в другом конце зала, — прошептала рыжеволосая чародейка подругам и отступила в сторону, давая дорогу остальным. — Тарани, наколдуй прямо перед троном огненную стену, а ты, Хай Лин, держи ураган наготове. — Вилл улыбнулась, так и горя желанием ринуться в бой. — Это отвлечет внимание королевы, пока мы будем спасать
Корнелию.
Через миг Вилл дала сигнал к атаке, и Тарани выпустила вперед ревущую струю огня. Не прошло и пары секунд, как трон оказался окружен сплошной огненной стеной. Хай Лин тем временем вызвала настоящую бурю. Стены тут же начали таять от горячего ветра. Ледяная королева вскочила с трона и призвала Снежного дракона, который принялся яростно метать ледяные стрелы в пламя и в тающие стены.
Вилл и Ирма подхватили Корнелию под руки и быстро потащили ее за трон и вниз по лестнице. Вскоре к ним присоединились Тарани и Хай Лин. Они все вместе несли ошарашенную Корнелию по коридору — так быстро, как только могли. За ними в проем рванулось ледяное дыхание Снежного дракона, и вот отверстие оказалось завалено острыми, зазубренными кусками льда.
Девочки добрались до маленькой ледяной пещерки и остановились перевести дыхание. Корнелия тут же попыталась освободиться. Она смерила подруг ледяным взглядом и закричала:
— Да кем вы себя возомнили?! Как вы посмели противиться воле Ледяной королевы?!
— Да ладно, Корни! Ты что, хочешь сказать, что не узнаешь нас? — Ирма была глубоко потрясена.
— Как вы смеете прикасаться к наследнице Ледяной королевы! Немедленно отпустите меня, или я не отвечаю за последствия.
Голубые глаза Корнелии отливали стальным блеском, она стояла перед подругами в фантастическом ледяном наряде и взирала на них с таким гневом и презрением, что ее и правда можно было принять за дочь и наследницу Ледяной королевы. Изумленные подруги выпустили ее, и она зашагала по туннелю обратно.
—        Нет, стой! — Вилл бросилась ей наперерез. — Мы не позволим тебе уйти, Корнелия. — Она обратилась к остальным чародейкам: — Быстрее! Возьмемся за руки и образуем вокруг нее кольцо!
Корнелия высокомерно поглядывала на девочек.
- Неужели вы и правда полагаете, что сможете противостоять могуществу Ледяной королевы и силе Снежного дракона?
Вилл закрыла глаза и направила волну энергии к Сердцу Кондракара и дальше, к остальным чародейкам. Корнелию, стоявшую в центре круга, окутало теплое розовое сияние.
Светловолосая чародейка растерянно встряхнула головой.
— Но вы... вы мне не снитесь?
— Нет, — ответила Тарани и в мгновение ока сорвала с шеи подруги Ледяной цветок. В тот же миг Корнелия, словно в ней что-то выключилось, рухнула на землю без чувств, холодная и недвижимая, как лед.
— Быстрее, Тарани, ее нужно согреть! — Хай Лин приподняла Корнелию и придала ей сидячее положение, чтобы голова девочки не прикасалась к ледяному полу. Тарани торопливо положила руки подруге на плечи, а Хай Лин наколдовала теплый ветер, обернувшийся вокруг Корнелии, словно одеяло. Сияющее ледяное платье не выдержало жара, и вскоре от него осталась лишь маленькая лужица. Тепло, исходящее от ладоней Тарани, разогнало застоявшуюся у Корнелии в венах кровь, и мертвенная бледность ее лица постепенно уступила место легкому румянцу. Еще через некоторое время Корнелия открыла глаза.
— Это действительно вы? — недоуменно спросила она, оглядывая подруг. — У меня такое чувство, будто я только что очнулась от самого ужасного в жизни сна.
Ее рука потянулась к груди.
— Ты это ищешь? — Цепочка с Ледяным цветком свисала с Ирминой ладони.
Корнелия напряглась, а ее лицо снова сделалось белее снега.
— Лилиан! — в отчаянии прошептала она. — Королева сказала, что, пока я ношу Цветок, с сестрой ничего не случится. Но что теперь?
— Нельзя терять времени! — решительно заявила Вилл, сдвинув брови. — Корнелия, мы не сможем победить Ледяную королеву и Снежного дракона без твоей помощи. В тебе достаточно силы для боя?
Корнелия в безумной надежде поглядела на остальных Стражниц.
— Пока мы вместе, у нас хватит сил! — прошептала она и поднялась на ноги. — Мы ДОЛЖНЫ спасти Лилиан!

0

9

Глава 9. Тонны Воды.

— Прежде всего нужно нейтрализовать Ледяную королеву, чтобы та не смогла навредить Лилиан. — Вилл обвела подруг серьезным взглядом. — Тарани, ты чувствуешь ее?
Тарани сосредоточилась и кивнула.
— Она в бешенстве. И находится, если я правильно поняла, прямо над нами. — Темнокожая чародейка заговорщицки рассмеялась. — Кстати, она пытается отыскать нас — с помощью магии засечь тепло наших тел. Ну что, дадим ей погреться?
Стражницы Кондракара взялись за руки, и Тарани при помощи Вилл разделила между ними свой огонь, пока девочки буквально не засветились от жара. И тогда вызванный Хай Лин ураган пробил ледяной свод, и девочки, как пылающие ракеты, влетели в зал.
Ледяная королева закричала, а Снежный дракон выпустил в чародеек заряд острых сосулек. Хай Лин с помощью ветра направила заряд в сторону Тарани, а та встретила его огнем, быстро превратившим грозные сосульки в безобидные капельки воды.
— Осторожно! — крикнула Вилл и указала наораву ледяных человечков, бросившихся на них в атаку. Заколдованные коротышки слепо подчинялись приказам Ледяной королевы. — Мы не должны причинить им вред!
Ирма быстро собрала ручейки талой воды в один мощный поток, который смыл заколдованных человечков подальше от стены огня.
Но у выхода из зала стоял на страже Снежный дракон. Едва коротышки достигли дверей, как дракон обрушил на них ледяной заряд, и они снова оказались под властью чар. Ледяная королева, державшаяся за спиной у дракона, злорадно расхохоталась.
— Поверьте мне, маленькие Стражницы, вы ничего не можете противопоставить власти льда.
Ни одно живое существо не окажет сопротивления, если сердце его заморожено. Рано или поздно вы все окажетесь в моих руках. — Ее голос перешел в пронзительный визг. — И тогда ничто меня не остановит!
— Нам придется растопить весь дворец! — в отчаянии вскричала Корнелия. — Пока вокруг лед, нам ее не одолеть!
Девочки собрались в центре зала и все вместе взялись за Сердце Кондракара, набираясь от него энергии. Через мгновение их окружил красно-оранжевый свет неимоверной силы. Достигнув покрывавших стены зеркальных панелей, лучи многократно преломлялись, и сила их возрастала... Как молнии, обрушивались они на хрупкие стены, и те испарялись, как роса под утренним летним солнцем.
На Снежного дракона со всех сторон надвигались волны жара, и он шипел, словно ледник, встретившийся с потоком лавы. Он и Ледяная королева таяли и таяли, пока не превратились в костлявого белого пса и сломленную, жалкую, вымокшую до нитки женщину.
Вызванный чародейками жар мгновенно растопил дворец, и Ирме пришлось управляться с образовавшимися при этом тоннами талой воды. Остальные Стражницы тем временем сосредоточились на Ледяной королеве и Снежном драконе. Корнелия призвала свою стихию, и тут же из земли высунулись толстые корни, которые сплелись вокруг двух злодеев в прочную клетку. Светловолосая чародейка была безжалостна — корни сжимали пса и королеву все крепче и крепче, пока те не стали молить о пощаде.
— Освободи Лилиан от своих чар! — потребовала Корнелия.
— Но у меня больше нет никаких чар! — простонала женщина. — Вся моя сила иссякла, как только вы уничтожили мое прекрасное ледяное королевство. Отпустите меня!
Рука королевы скользнула к шее — толстый отросток корня обвился вокруг ее горла.
— Полегче, Корнелия, — сказала Тарани и успокаивающе положила ладонь подруге на руку. Корнелия перевела дух и велела корням ослабить хватку.
— Уф, какое счастье, что я ей друг, а не враг! — натянуто хохотнула Ирма.
— Откуда вы черпали свою силу? — стараясь сохранять самообладание, произнесла Корнелия.
Женщина отдышалась и протянула чародейке маленький кристалл, сверкавший как бриллиант.
— Вот, возьми. Моя сила спрятана здесь.
Корнелия взяла кристалл.
— Девочки, если вы не слишком заняты, помогите мне, — крикнула Ирма, стоя перед исполинской стеной воды. — Срочно нужна идея, куда все это девать.
В этот момент Ирма поняла, что не в состоянии больше сдерживать поток, и метнулась в сторону. Огромная, мощная волна прокатилась по все еще покрытой льдом земле.
— Простите! — сказала Ирма и вскинула руки, будто сдаваясь. — Эта масса воды была слишком тяжела для меня. — Девочка уперла руки в бока и обвела остальных чародеек колючим взглядом. — А некоторые так увлеклись своими делами, что не спешили помочь.
Пять чародеек в ужасе смотрели на Страну Тысячи Рек. Волна талой воды в один миг затопила все вокруг. Не было видно ни одного островка суши.
— О нет, что мы наделали! — вскрикнула Вилл и закрыла лицо руками. — Мы уничтожили все, что хотели спасти!
— Почему вы мне не помогли? — По щекам Ирмы покатились слезы. — Это я во всем виновата. Почему у меня никогда ничего не выходит?!
— Здесь нет твоей вины, — твердо возразила Тарани. — Прости нас, мы слишком сосредоточились на королеве и драконе и перестали замечать, что творится вокруг.
Огненная чародейка оглянулась в поисках Хай Лин, но той нигде не было. А в следующую секунду воздушная чародейка подлетела и приземлилась рядом с подругами. На ее лице играла широченная улыбка.
— Осушите слезы! Вся вода уходит, куда ей и положено — в старые русла рек. А по пути она рас тапливает лед, сковавший землю. — Хай Лин по смотрела на Корнелию. — К делу, Корни. Земля ждет твоей помощи.
— А что стало с местными жителями — слугами в замке и теми, кто скрывался в лабиринте? Где они? — заволновалась Тарани. Ей еще не верилось, что все закончилось благополучно.
— Пойдемте со мной! — И Хай Лин отвела подруг на вершину холма, откуда было видно множество рек, прорезавших равнину и змеившихся, словно живые серебряные ленты.
— Смотрите! — радостно вскричала Тарани. Стражницы разглядели кучу маленьких человечков, плескавшихся в реке. Маленькие мокрые коротышки стояли на берегу, готовые в любой момент помочь собратьям выбраться из воды. Купались, очевидно, те, кому не удалось избежать холодного дыхания Снежного дракона и кому пришлось долгое время находиться в услужении у королевы. Другие радостно копошились на берегу, смеясь и обнимаясь. Они помогали друг другу снимать неуклюжие тяжелые наряды — так бабочки избавляются от остатков кокона. И, как бабочки, человечки теперь плясали в ярких сверкающих костюмах, которые все это время скрывались под толстым слоем одежды.
Смеясь от полноты чувств, Корнелия отпустила свою магию на волю и позволила ей пропитать всё вокруг. К ее собственной радости и к радости ее подруг, прямо у них на глазах все окрестные растения пустились в рост и зацвели. Ледяной лес преобразился в тихую рощу, где росли ароматные цветы, источавшие золотистый нектар. Вся земля, куда ни кинь взгляд, наполнилась яркими красками; жизнь, которую прежде сковывал лед, брала свое. Как только холмы вновь покрылись сочной зеленой травой, крошечные человечки принялись карабкаться на вершины и с хохотом и визгом скатываться вниз по крутым склонам.
Пять Стражниц не могли противиться окружавшей их атмосфере счастья и веселья. Ирма сразу заразилась всеобщим настроением:
— Давайте тоже прокатимся!
К ней присоединились Вилл и Хай Лин, и подружки, заливаясь смехом, кубарем скатились с поросшего густой травой холма.
— Ухты, здорово! — выдохнула довольная Ирма,
стряхивая с одежды травинки.
Тут к девочкам подбежали Роза и Фиалка.
— Вам удалось! Вы спасли нас! Ура! Ура!
Две королевы кинулись обниматься с Вилл, Ирмой, Тарани и Хай Лин, но львиная доля объятий и дружеских поцелуев досталась Корнелии.
Остальные местные жители тоже захотели разделить свой восторг со спасительницами, и вскоре чародейки оказались в гуще веселых человечков. Те похлопывали их по спинам, целовали, обнимали и щекотали до тех пор, пока чародейки, сотрясаясь от хохота, не рухнули на землю. Наконец Вилл смогла освободить вокруг себя достаточно места, чтобы сесть.
— Хватит! Прекратите! А то до смерти нас защекочете! — взмолилась она.
Простодушные как дети, маленькие человечки отступили, но продолжали радостно скакать и отплясывать возле чародеек.
Роза и Фиалка взобрались на камень и закричали:
— Праздник! Мы устроим праздник, а пять Стражниц будут нашими почетными гостьями.
Корнелия нервно переглянулась с подругами и прошептала:
— Я бы лучше поторопилась домой — хочу узнать, как там Лилиан.
— А нам еще нужно доставить пленников в Кондракар, чтобы Оракул с ними разобрался, — добавила Тарани.
— Мои милые друзья, — тепло обратилась Хай Лин к жителям Страны Тысячи Рек. — Мы бы с огромным удовольствием отметили с вами этот великий день. Уверена: это будет незабываемый праздник, ведь я никогда не видела страны красивее и людей жизнерадостнее, чем здесь! Но, к сожалению, мы вынуждены вас покинуть. В Кондракаре нас ждет Оракул, а Корнелия беспокоится о своей младшей сестре. Прощайте! И будьте счастливы!
Две маленькие королевы понимающе закивали.
— Да, — сказала Роза. — Забота о сестре — это важно!
Фиалка обняла свою сестру за плечи и поцеловала в щеку.
— Чистая правда, моя драгоценная Роза. — Она поглядела на Стражниц. — Что ж, не будем вас задерживать. Благодарим за помощь! Если захотите снова посетить нас, будем ждать с распростертыми объятиями. — Она хихикнула. — К тому же мы ни когда не упустим случая устроить праздник!
С помощью Сердца Кондракара чародейки доставили своих пленников к Оракулу.
«Вы снова проявили себя как истинные Стражницы добра и справедливости». — Оракул слегка поклонился девочкам, передавшим в его руки поверженных злодеев. Корнелия протянула ему искрящийся кристалл — вместилище силы Ледяной королевы.
«Волшебный лунный свет», — произнес он с улыбкой и подул на кристалл, после чего тот стек с его пальцев, как расплавленное серебро, а потом и вовсе исчез. Оракул поймал взгляд Корнелии и заметил, что ей не терпится домой.
«Вам пора возвращаться в ваш мир», — с улыбкой проговорил он и позволил девочкам покинуть Кондракар.
Астральная капля в костюме Снежной королевы вертелась перед зеркалом.
— Как Лилиан? — Настоящая Корнелия с тревогой впилась взглядом в свою магическую копию.
— Она вернулась домой сразу после того, как твои подруги ушли. — Астральная капля кивнула в сторону остальных чародеек. — Когда «скорая помощь» доехала до больницы, температура у Лилиан повысилась-до нормальной, и врачи отправили ее домой...
Корнелия не стала слушать дальше. Она рывком распахнула дверь и помчалась по коридору.
Астральная Корнелия снова повернулась к зеркалу.
— Сидит идеально! Вот бы мне пойти в этом платье на какую-нибудь вечеринку...
— О нет! — застонала Ирма. Копия Корнелии тут же насупилась.
— Ну ладно-ладно, я только примерю, — кисло протянула она.
Ирма покачала головой.
— Да я не о тебе, — уныло сказала она. — До меня только сейчас дошло: как мы объясним родителям Корнелии наше внезапное появление здесь?
В эту минуту в комнату вернулась Корнелия. Ее лицо светилось от счастья.
— Лилиан чувствует себя замечательно! Она совершенно здорова и... — Чародейка заметила свою копию: — Исчезни.
— Ой, ну пожалуйста, можно остаться еще на чуть-чуть?
— Нет, но за помощь — спасибо. — Корнелия сконцентрировалась, и ее астральная капля снова стала частью ее самой. Единственным напоминанием об астральной Корнелии служило упавшее на пол роскошное голубое платье. Подняв его, Корнелия обнаружила, что оторванная лента аккуратно пришита. Чародейка закусила губу. В ближайшее время ей придется как следует постараться, чтобы убедить маму, что она не глупая и испорченная эгоистка, — ведь объяснить истинную причину своего поведения она не могла.
— Этот наряд чудесно смотрелся бы с нашими декорациями в актовом зале, — вздохнула Ирма.
— Спасибо, но на все, что связано со снегом и льдом, мне теперь долго смотреть не захочется, — откликнулась Корнелия.
Тут в комнату прошмыгнула Лилиан.
— А тебя не учили, что, прежде чем войти, нужно стучаться? — сказала Корнелия и встревожено покосилась на подруг, но сестренка ее не слушала.
При виде Тарани, Вилл, Хай Лин и Ирмы малышка заулыбалась до ушей и принялась прыгать вокруг них, словно исполняя дикие пляски.
— Здорово! Прямо как в том сне! Вы все здесь!
— В каком сне? — переспросила Тарани.
— Когда я болела, мне приснилось, что я застряла внутри большой глыбы льда, но вы пришли и спасли меня. Это было так чудесно! — Широко раскрыв глаза, малышка поглядела на Тарани: — Ты могла пускать из рук огонь! — Она повернулась к Хай Лин: — А ты могла летать. По-настоящему! — Девочка забралась на кровать и улеглась рядом с Хай Лин. — Правда, здорово уметь летать?
Хай Лин погладила малышку по голове.
— Это был только сон, Лилиан. — Воздушная чародейка посмотрела на подруг — все еле сдерживались, чтобы не рассмеяться.
Вдруг в комнату вошла миссис Хейл... И замерла, в изумлении уставившись на подруг Корнелии.
— Как это вышло?! Вы здесь? Вам ведь давным-давно пора лежать в своих кроватях! Уже почти полночь!
— Эээ... да, мам... — залепетала было Корнелия, но ее прервала Ирма.
— Да, уже поздно, миссис Хейл, но Корнелия так переживала из-за болезни Лилиан, что позвонила нам... — Чародейка умоляюще взглянула на остальных подруг, и ее речь подхватила Хай Лин.
— Да, а мы не могли оставить ее в беде. — Хай Лин посмотрела на маму Корнелии большими темными глазами. — Но теперь, когда всё в порядке, можно возвращаться по домам.
Миссис Хейл с улыбкой оглядела дочкиных подруг.
«Как прекрасно, когда у тебя есть такие верные друзья», — подумала она.
Девочки не стали терять времени и быстро попрощались с Корнелией. Напоследок та успела шепнуть Ирме:
— Спасибо, что помогла выкрутиться. Быстро ты сообразила!
— Я вообще быстро соображаю! — ухмыльнулась та.
— И тебе, малышка, тоже пора в постель. Маленькие девочки в это время уже должны видеть десятый сон, — обратилась мама к младшей дочери.
— Но мам, я совсем не устала! Я и так целый день проспала! — возмутилась Лилиан.
— Это неважно, дружок. Мы все сейчас ляжем спать.
— А если я не смогу уснуть? — Уголки губ Лилиан задрожали. — Знаешь, как страшно, когда ты одна во всем доме не спишь?
— Ты сразу уснешь, я в этом уверена.
По щеке малышки покатилась слеза.
— Если хочешь, можешь спать у меня, — с улыбкой предложила Корнелия.
Лилиан бросилась к сестре в объятия.
—        Ой, Неля, ты такая добрая, такая милая! Ты
самая лучшая старшая сестра на свете!
Не прошло и пары минут, как Лилиан прибежала в комнату сестры в пижаме.
Они заползли под одеяло, и Корнелия нежно обняла Лилиан. А вскоре на кровать запрыгнул Наполеон и принялся укладываться. Наконец он нашел свое излюбленное местечко возле шеи Корнелии и уткнулся ей носом в ухо.
Не прошло и нескольких минут, как Лилиан и кот заснули. Корнелия лежала, прокручивая в уме события последних дней. Подумать только, как чудесно иметь любящую младшую сестренку! И верных подруг, которые без колебаний придут на помощь именно в ту минуту, когда это необходимо! Вскоре, с благодарной улыбкой на губах, чародейка тоже погрузилась в сон.
На следующий день подруги встретились за обедом в школьной столовой. Глаза у всех немного затуманились от недосыпания, а Ирма к тому же постоянно зевала. Тут к их столику подошел Мэтт. Вилл, как всегда, начала краснеть.
— Спасибо за вчерашний вечер, мы отлично провели время, — сказал Мэтт. — Ты благополучно добралась до дома?
Вилл кивнула.
—        Я увижу тебя сегодня после уроков в зоомагазине? — спросил Мэтт. Вилл снова кивнула. Парень улыбнулся и ушел.
В скором времени появился Найджел. Он застенчиво положил на стол венок из желтых роз, который носила на празднике Тарани.
— Кажется, это ты вчера потеряла... Я подумал, что он тебе нужен. — Найджел удалился, и девочки покосились на Тарани — ее щеки тоже залились румянцем.
Тут Ирма расхохоталась и ткнула пальцем в сторону Эрика, шагавшего к их столику.
— Глядите! У нас тут скоро очередь выстроится!
Может, пора их записывать и выдавать номера?
Хай Лин дружески пихнула Ирму в бок, а Эрик, слышавший последнюю фразу, поинтересовался:
— И какой же номер получу я?
— Не обращай внимания на ее болтовню, — отмахнулась Хай Лин, покраснев. — Ты чего хотел?
— В обсерватории только что получили новый телескоп... — Он стрельнул в Хай Лин быстрым взглядом и продолжил: — Сегодня вечером будут испытывать. Хочешь пойти?
— Да, если можно, — ответила Хай Лин.
— Я слышала, что сейчас особенно хорошо видна планета любви Венера, — проникновенно проговорила Ирма.
— Увидимся вечером, — с улыбкой сказал Эрик
Девочки за столом буквально давились от хохота.
— Как тебе не стыдно, Ирма! Перестань вредничать! — строго сказала Хай Лин, но не выдержала и тоже залилась звонким смехом.
— Я не вредничаю, Хай Лин, — выдавила Ирма между приступами смеха. — Я просто завидую. Что же делать мне и Корнелии? К нам вот никто в очередь не выстраивается.
— А как же Мартин? — поддела подругу Тарани. Ирма надулась и сердито сощурила глаза.
— Не переживай, все это пустяки, — обратилась к ней Корнелия. — Зачем нам мальчишки, когда у нас есть такие чудесные подруги!
У Ирмы в глазах зажегся озорной огонек.
— Ладно, девочки, положите ладони сверху на мою.
Четыре подруги недоуменно переглянулись.
— Что ты затеяла, Ирма? — спросила Вилл. — Если это как-то связано с Сердцем Кондракара, то его нельзя использовать для забавы.
— Нет, на сей раз магия ни при чем, — ответила Ирма, стараясь не рассмеяться. — Ну, давайте!
Девочки повиновались, и, когда все десять ладоней оказались соединены в высокую пирамиду, Ирма продолжила:
— А теперь повторяйте за мной: «Мальчики приходят и уходят — дружба остается навсегда!»

0


Вы здесь » Чародейки Двойная Жизнь » Книги » Ледяной цветок>>


Рейтинг форумов | Создать форум бесплатно © 2007–2019 «QuadroSystems» LLC